Après qu’un accident de gymnastique l’ait laissée paralysée, Clara Brown a trouvé du réconfort dans le cyclisme

Le mois dernier, Clara Brown s’est classée première aux Championnats nationaux paralympiques de cyclisme sur piste dans la poursuite individuelle. Un exploit pour tout le monde, bien sûr, mais encore plus spécial si l’on considère que la jeune femme de 23 ans ne roule que depuis sa première année à l’université et qu’elle est sur la piste depuis encore moins de temps : seulement cinq mois.

Brown a toujours été athlétique – la gymnastique de compétition, le ski et la course à pied ont façonné son programme sportif lorsqu’elle était plus jeune. Mais quand elle avait 12 ans, elle s’est fracturée les vertèbres C5 et C6 lors d’un entraînement de gymnastique. Elle était paralysée du cou jusqu’aux pieds.

Après 10 jours d’hospitalisation à Falmouth, dans le Maine, où elle vivait, elle a été transférée au Shepherd Center, spécialisé dans la rééducation des lésions médullaires, à Atlanta, en Géorgie. Son programme d’hospitalisation et de consultation externe a totalisé deux mois et demi. Elle n’avait aucune fonction de jambe quand elle a commencé, mais à la fin, Brown était capable de courir sur un tapis roulant.

“Ma vie a changé à jamais à cause de cette blessure”, a déclaré Brown à Bicycling. « J’étais déjà une athlète très motivée et dévouée, mais cette expérience a changé ma façon de voir l’activité physique. C’était une priorité pour moi de rester en bonne santé, et j’ai toujours cru que je récupérerais.

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Elle pouvait utiliser son côté gauche, mais ne pouvait rien sentir de son cou vers le bas, et elle avait très peu de fonction motrice sur son côté droit autre que ses quadriceps – alors elle s’est mise à trouver un autre sport qu’elle pourrait faire qui serait faible – impact.

“Je n’avais pas de ski, de gymnastique ou d’athlétisme, et j’étais vraiment déçu”, a déclaré Brown. “Mais ma mère était rameuse à l’université et m’a suggéré d’essayer le barreur – je n’avais qu’à m’asseoir dans le bateau et diriger les gens.”

Alors Brown a été transféré dans un lycée avec une équipe d’équipage.

“J’étais vraiment heureuse de faire à nouveau partie d’une équipe”, a-t-elle déclaré. « Si je n’avais pas découvert l’aviron, je ne sais pas où j’en serais. C’était ma première introduction aux sports de compétition.

L’entraîneur de Brown faisait partie d’une équipe de maîtres distincte et lui a rapidement demandé si elle voulait aussi s’essayer à être barreur pour eux. Son premier bateau était un groupe de quatre hommes qui faisaient du vélo pendant leur temps libre. Et comme elle cherchait toujours d’autres activités à faire, Brown est devenue curieuse de savoir si elle pouvait ou non monter à cheval également.

“Je pensais que ça avait l’air cool, mais je n’étais pas sûr de pouvoir rouler ou modifier un vélo pour qu’il corresponde à ce dont j’avais besoin”, a déclaré Brown. “Mais j’ai rencontré un gars à l’université qui travaillait dans un magasin de vélos. Il a dit que je pouvais certainement modifier un vélo et que rouler était tout à fait une possibilité.

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Brown en tête de la poursuite individuelle aux championnats nationaux 2018.

Elle a acheté son premier vélo, un Cannondale Synapse, en 2014. En raison de sa blessure, ses plus gros obstacles étaient le freinage et le changement de vitesse. Son vélo a donc été personnalisé pour avoir le frein arrière à gauche (puisque sa main droite est presque complètement paralysée) et manettes de fin de barre qu’elle pouvait accrocher autour de son poignet pour changer de vitesse.

“Ça marchait à l’époque, je ne voulais pas y mettre une tonne d’argent, mon objectif à l’époque était simplement de rester actif. Mais une fois que je suis passée à une configuration électronique, je ne peux pas croire que j’ai jamais roulé comme ça », a-t-elle déclaré.

En janvier 2017, elle roulait suffisamment pour acheter un nouveau vélo de route et le modifier afin que tout puisse être contrôlé depuis la gauche – elle n’a pas du tout besoin de bouger son bras droit. Et un an plus tard, elle a obtenu un emploi dans une agence de voyage active en tant que chef de voyage à vélo, où elle a rencontré un membre du comité consultatif paralympique.

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“Je lui ai parlé de mes lésions nerveuses et que j’avais toujours voulu me lancer dans des trucs para, mais que je n’avais aucune idée de comment le faire”, a déclaré Brown. “Il était si catégorique dès le début que [U.S. Paralympic Cycling] avait besoin de plus d’athlètes, en particulier de femmes, alors il a dit qu’il me connecterait. Un jour ou deux plus tard, j’ai été invité à leur camp d’identification de talents.

Trois semaines plus tard, Brown est arrivé au centre d’entraînement olympique de Colorado Springs, prêt à prendre la route. Mais à sa grande surprise, ce camp était pour la piste, sur laquelle elle n’avait jamais roulé auparavant.

« J’étais là avec trois autres athlètes qui n’avaient pas d’expérience non plus, alors nous étions tous ensemble », a-t-elle déclaré. “Mais [three-time Olympian and coach Sarah Hammer] juste eu cette approche de sauter directement dedans, et nous étions tous montés sur le rail à la fin de la journée.

Championnats nationaux américains de paracyclisme sur piste 2018

Brown sur le podium après sa première place aux championnats nationaux.

Et bien que Brown n’ait pas fait partie de l’équipe américaine, elle a trouvé un entraîneur, est retournée dans le Maine et a commencé à s’entraîner sérieusement. Peu de temps après, elle a reçu un e-mail de Hammer lui offrant l’opportunité d’aller à la Coupe du Monde Paracyclisme Route UCI 2018, où elle a été classée comme athlète C3. Elle a terminé troisième de la course sur route et quatrième du contre-la-montre.

“Le simple fait d’être là était vraiment incroyable”, a-t-elle déclaré. “Je n’avais jamais participé à une grande course cycliste auparavant et je voulais cette expérience.”

Brown s’entraîne 15 heures par semaine, ce qui se traduit généralement par environ 200 à 250 miles par semaine. Elle soulève également trois à quatre jours par semaine.

Tout ce travail s’est traduit par la victoire aux championnats nationaux et une place au programme américain de cyclisme paralympique à Colorado Springs, qui commence ce mois-ci. Là-bas, elle s’entraînera sur la piste et espère être sélectionnée pour les Mondiaux en février.

Et parce que le cyclisme sur route lui tient toujours à cœur, elle espère également participer aux trois Coupes du monde en 2019, afin de pouvoir concourir à la fois sur piste et sur route.

“Je suis ravi de travailler dur et d’être parmi d’autres concurrents qui travaillent dans le même sens, et je me sens vraiment chanceux d’être actif à quelque titre que ce soit.”

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