Comment le cyclisme vous rend plus intelligent et plus heureux

Chaque matin, le neuroscientifique canadien Brian Christie, PhD, donne à son cerveau un coup de pouce supplémentaire. Nous ne parlons pas de renvoyer plusieurs coups forts d’espresso ou de jouer à l’un de ces jeux d’entraînement mental annoncés partout sur Facebook. “Je saute sur mon vélo, je vais au gymnase pendant 45 minutes, puis je fais le reste du trajet pour aller au travail”, explique Christie. “Quand j’arrive à mon bureau, mon cerveau est en pleine activité pendant quelques heures.” Après que sa concentration mentale se soit arrêtée plus tard dans la journée, il la relance avec une autre courte rotation pour faire des courses.

Roulez, travaillez, roulez, répétez. C’est un système scientifiquement prouvé qui libère des avantages inattendus du cyclisme. Dans une étude récente du Journal of Clinical and Diagnostic Research, les scientifiques ont découvert que les gens obtenaient de meilleurs résultats aux tests de mémoire, de raisonnement et de planification après 30 minutes de rotation sur un vélo stationnaire qu’avant de rouler. Ils ont également terminé les tests plus rapidement après avoir pédalé.

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Développez votre esprit
L’exercice est comme un engrais pour votre cerveau. Toutes ces heures passées à tourner vos manivelles créent de riches lits capillaires non seulement dans vos quadriceps et vos fessiers, mais aussi dans votre matière grise. Plus de vaisseaux sanguins dans votre cerveau et vos muscles signifient plus d’oxygène et de nutriments pour les aider à fonctionner, dit Christie.

Lorsque vous pédalez, vous forcez également davantage de cellules nerveuses à se déclencher. Lorsque ces neurones s’allument, ils intensifient la création de protéines comme le facteur neurotrophique dérivé du cerveau (BDNF) et un composé appelé caboche (oui, vraiment), qui favorisent la formation de nouvelles cellules cérébrales. Le résultat : vous doublez ou triplez la production de neurones, construisant littéralement votre cerveau, dit Christie. Vous libérez également des neurotransmetteurs (les messagers entre vos cellules cérébrales) afin que toutes ces cellules, nouvelles et anciennes, puissent communiquer entre elles pour un fonctionnement meilleur et plus rapide. C’est un avantage assez important pour les cyclistes.

Ce type de croissance est particulièrement important à chaque anniversaire qui passe, car à mesure que nous vieillissons, notre cerveau se rétrécit et ces connexions s’affaiblissent. L’exercice restaure et protège l’organe, explique Arthur Kramer, PhD, neuroscientifique à l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign. “Notre recherche révèle qu’après seulement trois mois, les personnes qui faisaient de l’exercice avaient le volume cérébral de ces trois années plus jeunes”, explique Kramer, se référant à une étude qui a examiné le cerveau de 59 volontaires sédentaires âgés de 60 à 79 ans qui ont soit fait un programme d’exercices ou si vous avez été inactif pendant six mois.

Un cerveau plus grand et plus connecté fonctionne tout simplement mieux. “Les adultes qui font de l’exercice affichent des capacités de mémoire plus pointues, des niveaux de concentration plus élevés, une pensée plus fluide et une plus grande capacité de résolution de problèmes que ceux qui sont sédentaires”, explique Kramer.

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Roulez plus intelligemment
Donc, si un peu d’exercice stimule votre perspicacité mentale, est-ce que le fait d’aller plus longtemps et plus fort vous rapportera une adhésion à Mensa ? Pas tellement, dit Christie. Plus n’est pas toujours mieux, surtout à court terme, dit-il. La même étude qui a rapporté les avantages cérébraux d’une courte séance d’exercice a également révélé que des efforts plus intenses peuvent temporairement compromettre la mémoire et le traitement de l’information, ce que Christie a vu de première main.

La fille adolescente de Christie commence également sa journée avec de l’exercice, en particulier la pratique de l’aviron, généralement avec des séries d’intervalles brûlants. Mais au lieu de laisser son cerveau fonctionner sur tous les cylindres, l’entraînement la laisse un peu au point mort lorsqu’elle arrive à l’école. “À court terme, vous êtes sur une courbe en forme de U pour l’exercice et les avantages mentaux”, explique Christie. “Trop peu et votre cerveau n’obtient pas ce dont il a besoin pour fonctionner de manière optimale. Trop et votre corps a épuisé le glucose et les autres ressources dont il a besoin, il est donc gêné jusqu’à ce qu’il récupère.” Le point idéal pour une acuité mentale aiguë juste après l’exercice est d’environ 30 à 60 minutes de conduite aérobique à environ 75 % de votre fréquence cardiaque maximale, ou un effort de 7 sur une échelle de 1 (rester immobile) à 10 (tout faire) .

(M. Xerty)

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Effet positif
Bien sûr, la forme mentale ne se limite pas à améliorer votre intelligence. De nombreuses données scientifiques soutiennent l’idée qu’une bonne balade peut également avoir des avantages émotionnels. Le cyclisme peut améliorer votre humeur, soulager l’anxiété, augmenter la résistance au stress et même bannir le blues.

“L’exercice fonctionne aussi bien que la psychothérapie et les antidépresseurs dans le traitement de la dépression, peut-être mieux”, déclare James Blumenthal, PhD, professeur de médecine comportementale au département de psychiatrie et des sciences comportementales de l’Université Duke à Durham, en Caroline du Nord. Une étude récente analysant 26 ans de recherche révèle que même un peu d’exercice, aussi peu que 20 à 30 minutes par jour, peut prévenir la dépression à long terme.

Pour le moment, les scientifiques ne comprennent pas complètement les mécanismes exacts, mais ils savent que l’un des avantages du cyclisme est qu’il stimule la production de substances chimiques de bien-être telles que la sérotonine et la dopamine. “Dès que nos rats de laboratoire commencent à courir sur leurs roues, ils obtiennent une augmentation de 100 à 200 % des niveaux de sérotonine”, explique J. David Glass, PhD, chercheur en chimie cérébrale à la Kent State University à Kent, Ohio.

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Lorsque vous pédalez au-delà de 20 à 30 minutes, d’autres produits chimiques comme les endorphines et les cannabinoïdes (qui, comme leur nom l’indique, font partie de la même famille de produits chimiques qui donnent leur high aux fumeurs de pot) entrent en jeu. Lorsque les chercheurs ont demandé 24 hommes pour courir ou pédaler à une intensité modérée ou s’asseoir pendant environ 50 minutes, ils ont trouvé des taux sanguins élevés d’anandamide, un cannabinoïde naturel, chez les sportifs, mais pas chez les volontaires sédentaires.

Mieux encore, faire du vélo régulièrement aide à contrôler les hormones comme l’adrénaline et le cortisol, ce qui signifie que vous vous sentirez moins stressé et que vous vous remettrez plus facilement des situations anxiogènes.

Le point idéal pour aiguiser l’acuité mentale juste après l’exercice est d’environ 30 à 60 minutes de conduite aérobique à environ 75 % de votre fréquence cardiaque maximale.

N’oubliez pas : bien qu’il soit sain, l’exercice en soi est un stress, surtout lorsque vous commencez ou que vous recommencez à rouler. Lorsque vous commencez à vous exercer, votre corps libère du cortisol pour augmenter votre fréquence cardiaque, votre tension artérielle et votre glycémie, explique Monika Fleshner, PhD, professeur de physiologie intégrative à l’Université du Colorado à Boulder. Au fur et à mesure que vous vous mettez en forme, il faut un trajet plus long et plus difficile pour déclencher la même réponse. “Pour les personnes actives, il faut une crise plus importante pour déclencher la réponse du cortisol par rapport aux personnes sédentaires”, explique Fleshner. “Alors maintenant, vous pouvez entrer dans un environnement stressant et aller bien. Vous pouvez endurer beaucoup plus avant de déclencher une réponse au stress.”

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Quelle est la prescription cycliste pour le bonheur ? Les auteurs d’une étude récente sur l’exercice et la dépression ont proposé les directives suivantes pour conjurer le blues avec l’exercice aérobique : Faites trois à cinq séances par semaine. Chaque séance doit durer de 45 à 60 minutes et maintenir votre fréquence cardiaque entre 50 et 85 % de votre fréquence cardiaque maximale. Bien sûr, ce n’est qu’une recommandation minimale destinée au grand public. Vous pouvez aller de l’avant et rouler au contenu de votre cœur et de votre esprit.

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