Comment l’unité de vélo de montagne du National Park Service aide à créer des sentiers inclusifs

« Course, hé, hé ! s’est exclamé un enfant de 12 ans en sortant de la camionnette avec une douzaine de pairs, sur le parking du début du sentier du Malibu Creek State Park. Lui et les autres ont fait signe à Race Headen, leader de la randonnée en vélo de montagne, coordinateur et programmateur du programme Youth Adventures.

Co-organisé par le National Park Service (NPS), le programme Youth Adventures propose des rencontres bimensuelles pour faciliter les opportunités de plein air pour les enfants ayant un accès limité aux terres publiques. La majorité du groupe d’enfants d’aujourd’hui n’avait jamais voyagé en dehors de Los Angeles ou fait du vélo.

Headen a souri et a crié: “Tu es revenu!” accueillant les enfants, dont une poignée étaient de retour pour leur deuxième balade. « Chaque fois que les enfants reviennent rouler avec nous et qu’ils m’appellent, je suis toujours conquis. Je sais que cela signifie que je me suis connecté avec ce gamin », dit Headen.

«Nous servons les enfants qui sont liés au système, comme un programme jeunesse de la police, dans des logements temporaires, ou ceux sous garde protectrice, probation ou autres violations. Je leur dis : « Faites ce que vous devez faire pour revenir et rouler à nouveau », explique Headen.

“Nous sommes ici pour faire du vélo”, dit Headen à l’enfant. Il parle également de l’unité de vélo de montagne (MBU) dans son ensemble, une équipe de patrouilleurs volontaires sur roues – revêtus de maillots jaune vif avec un patch désigné – qui promeut l’éducation et l’utilisation responsable des sentiers dans la zone de loisirs nationale des montagnes de Santa Monica (SMMNRA) , le plus grand parc national urbain du monde.

Le rôle de l’unité VTT du NPS

Lancé à la fin des années 80, le programme de patrouille à vélo MBU est un effort conjoint entre plusieurs gestionnaires fonciers de la région. Avant de se lancer dans le travail sur le terrain, les bénévoles de la MBU sont formés aux premiers secours, à la RCR, aux compétences de contact avec les visiteurs et à la réponse à des scénarios tels que s’adresser aux campeurs illégaux ou aider un randonneur blessé.

Au pic pré-pandémique du programme, près de 200 cyclistes travaillaient pour le compte de la MBU. «Après l’arrêt de la pandémie, dès que nous avons reçu le feu vert pour commencer à intégrer des bénévoles et les faire revenir pour fournir des services en personne, les MBUers ont été l’un des premiers groupes que nous avons dû ramener dans les parcs», dit Sarah Koenen, gestionnaire de programme bénévole et garde forestière superviseure pour le NPS. Aujourd’hui, 100 coureurs sont actifs dans l’unité, offrant 100 heures annuelles de service dédié aux sentiers via deux roues.

Le MBU est né d’un besoin de paix et d’inclusivité au milieu de la popularité croissante du vélo tout-terrain, explique Stacey Best, coordinatrice du MBU, qui supervise l’unité et a servi de patrouille pendant près de 15 ans. Il y a trois décennies, «les gens commençaient à s’enthousiasmer pour le vélo de montagne sur les sentiers des montagnes de Santa Monica. Les cavaliers et les randonneurs étaient sous le choc et effrayés de voir ce nouveau moyen de transport dans les montagnes – les motards roulaient vite – et ont contacté les rangers. Il devait y avoir des règles, pour que tout le monde puisse s’entendre », explique Best.

Entrez, les patrouilleurs de la MBU, qui donnent un exemple positif aux cyclistes de passage tout en veillant à ce que l’espace extérieur reste en bon état pour tous les utilisateurs des sentiers. “L’impulsion de la MBU était de s’assurer que tout le monde passait un bon moment dans le parc. Nous sommes également les yeux et les oreilles sur le terrain », déclare Best.

Le MBU enseigne aux visiteurs des faits intéressants sur le parc, distribue des cartes, fournit des directions, signale les sentiers qui ont besoin d’entretien, répond aux incidents et alerte les forces de l’ordre ou les intervenants médicaux en cas d’urgence. « Les bénévoles de la MBU aident le public à vivre une expérience agréable et sécuritaire sans nuire au parc pour les générations futures », explique Koenen, qui gère l’ensemble des programmes de bénévolat.

Aventures pour les jeunes : inviter les enfants à parcourir les sentiers

Lancé en 1993, le programme Youth Adventures est un effort conjoint facilité par les bénévoles de la patrouille MBU et soutenu par la Concerned Off-Road Bicyclists Association (CORBA).

La MBU initie chaque année plus de 350 enfants au vélo de montagne et au plein air grâce à ce programme. Tout en travaillant avec des enfants de tous horizons, Headen déclare : « Vous réalisez que vous n’avez aucune idée de ce que traverse une autre personne ou que vous ne pouvez pas imaginer les défis auxquels les enfants sont confrontés dans leur vie. Il est important de mettre des efforts dans les programmes pour les jeunes à risque, pour qu’ils sachent qu’ils ont quelqu’un dans leur équipe.

Headen, 58 ans, a plongé dans l’aide au programme il y a 15 ans, un an après avoir commencé comme bénévole à la MBU, en 2006. Il a grandi dans les contreforts de l’Alabama, où il faisait du vélo quand il était enfant et passait du temps à l’extérieur pour s’amuser. À l’âge adulte, son style de vie en plein air offrait rajeunissement et plaisir.

Après avoir déménagé sur la côte ouest, Headen a découvert le vélo de montagne et a commencé à parcourir les sentiers de Rancho Palos Verdes et Westridge Singletrack, il y a 21 ans. Lorsqu’une poignée de coureurs l’ont invité à pédaler en singletrack dans les montagnes de Santa Monica, Headen est devenu accro. Chaque week-end, il revenait avec un sac plein de nourriture et passait des journées entières dans la zone de loisirs.

Finalement, Headen a croisé la route des MBUers dans leurs maillots jaunes. “Ils m’ont parlé de la MBU, et je me suis dit : ‘Je suis tout le temps ici. Pourquoi ne pas rejoindre? J’ai tout de suite su que je ferais partie du programme », dit Headen. Il s’est présenté à MBU et au programme Youth Adventures, accompagné également de ses deux fils, alors âgés de 3 et 5 ans. Ses garçons, maintenant au lycée et au collège, roulent encore aujourd’hui.

Headen dit qu’il pense également qu’il est important que les enfants aient un chef de groupe auquel ils peuvent s’identifier. “Je suis noir et s’ils voient quelqu’un qui leur ressemble qui fait du vélo de montagne, alors ces enfants – et surtout ceux qui ont eu des ennuis – peuvent s’imaginer faire ça : faire du vélo”, explique-t-il.

Pour commencer la matinée, Headen et les chefs de groupe vérifient si les enfants savent faire du vélo (et enseignent à ceux qui n’ont jamais fait de vélo), puis organisent une clinique de maniement du vélo. Cette clinique aborde des compétences telles que l’identification des freins avant et arrière, la façon de changer de vitesse, de s’asseoir et de placer les pieds, ainsi que la sécurité. Les cyclistes s’entraînent à rouler et à changer de vitesse avant d’explorer le singletrack du parc. Les trajets vont de cinq à 10 miles, adaptés à l’âge, aux capacités et aux objectifs des enfants.

“Nous donnons aux enfants une leçon sur le parc – de la faune à l’histoire naturelle et aux éléments d’interprétation – et comment rouler en groupe, comme ne pas s’arrêter trop près les uns des autres et se donner de l’espace”, explique Matt Morse, qui est bénévole à la MBU, chef de file de Youth Adventures et responsable de l’entretien des vélos pour le parc de vélos pour enfants depuis près de 15 ans.


Comment soutenir la mission de la MBU

L’un des principaux messages de la MBU est que les sentiers de vélo de montagne doivent être accueillants pour tous. Pour aider à vous impliquer dans leur mission depuis votre propre quartier, visez à créer une atmosphère inclusive pour toutes les personnes et tous les niveaux de compétence sur vos sentiers locaux.

Pour commencer à faire en sorte que cela se produise, ralentissez lorsque vous dépassez les autres (et connaissez les réglementations en matière de limitation de vitesse dans votre zone de conduite), explique Koenen. Communiquez en disant “vélo en approche”. Si votre sentier permet aux cavaliers, assurez-vous de ralentir ou de vous arrêter à l’approche et demandez si vous pouvez dépasser le cheval, en vous assurant que le cheval peut vous voir et vous entendre parler.

Si vous voulez aider les jeunes à apprendre à faire du vélo, considérez le trajet comme une journée à l’extérieur plutôt que de vous focaliser sur le kilométrage ou un point final. Headen dit: «Nous évaluons comment les enfants se débrouillent en cours de route. Il y a des moments où nous nous arrêtons et laissons les enfants avoir du temps libre à l’extérieur, comme ramasser des pierres ou regarder des chenilles. Au lieu d’essayer de se rendre à destination, nous laissons l’enfant profiter de ce moment.

En plus de s’impliquer dans le programme Youth Adventures et les programmes de la Concerned Off-Road Bicyclists Association, une autre organisation à but non lucratif appelée Trips for Kids a des chapitres dans tout le pays et vous pouvez vous impliquer dans des parrainages, démarrer un programme ou faire du bénévolat, déclare le président de la CORBA, Steve. Messer. Headen suggère également des opportunités de bénévolat et des dons de vélos comme un autre moyen de s’impliquer dans le programme NPS Youth Adventures.

Une poignée d’autres programmes nationaux qui soutiennent également les jeunes à vélo :

  • Rejoignez l’un des programmes nationaux de gagner un vélo qui aide les enfants à rouler
  • Soutenez All Kids Bike, un mouvement organisé par la Strider Education Foundation pour lancer gratuitement des programmes Learn-To-Ride dans les classes d’éducation physique de la maternelle dans les écoles publiques
  • Faites du bénévolat auprès d’une organisation locale de vélo pour les jeunes à risque, comme Lucky to Ride

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