Gran Fondos : une partie de balade à vélo, une partie de course cycliste, tout en s’amusant

6 h 30, MANHATTAN : Mon Scott Speedster est suspendu à mon épaule à la manière d’un cyclo-cross alors que je navigue dans un dédale de marches en béton raides et de rampes en asphalte pour me rendre de la piste cyclable le long de la voie verte de la rivière Hudson à la 158e rue. Mon plan pour calibrer soigneusement ma production d’énergie est déjà terminé. Je ne trouve pas le départ du Gran Fondo New York, ce qui est difficile à comprendre car il se trouve sur l’immense pont George Washington à 14 voies.

Ma seule consolation est que je ne suis pas seul. Je viens de laisser un Britannique sans issue dans un terrain vacant, et je suis actuellement avec un gars de la Colombie-Britannique qui s’est en fait entraîné à prendre le départ hier et s’est perdu une deuxième fois. Un pro comparatif des fondos, il est d’un calme surnaturel, ayant fait l’année dernière de Whistler “à peu près directement du canapé”. Il veut dire qu’en tant que sentiment désinvolte, bien sûr – comme dans 100 miles, les ascensions alpines, tout va bien, hein? Mais cela ne me réconforte pas, même si je m’entraîne depuis des mois. C’est peut-être parce que je suis un soliste avec des réserves sur la conduite en grand groupe, et en particulier sur les courses en grand groupe. C’est peut-être parce que tout ce qui est dans l’ADN épique de tout le monde n’est pas dans le mien. Ou peut-être est-ce parce que lorsque vous ne trouvez même pas la ligne de départ – ou une foule bruyante venant d’une cinquantaine de pays – vous vous demandez naturellement si vous appartenez.

“Regardez là-bas”, laisse échapper le Canadien, pointant vers les lumières bleues pulsantes du NYPD. “Le voilà.” Il a raison : des centaines de cyclistes vêtus de maillot Giordana noir et vert lime affluent sur un tronçon fermé à deux voies de Riverside Drive. Une configuration de piste de fusées éclairantes nous mène sur la rampe inférieure du pont, devant une Escalade dont le propriétaire VIP est à l’écoutille, enfilant à la hâte une sangle de moniteur de fréquence cardiaque et un maillot rouge de l’équipe BMC. C’est George Hincapie, vétéran du Tour de France à 15 reprises, qui a décidé sur un coup de tête qu’un coureur cycliste né dans le Queens ne devrait pas manquer cela.

Bientôt, nous sommes coincés sur un tronçon à trois voies du GWB, un clan au lever du soleil de plus de 2 000 cyclistes dans une rêverie à quel point c’est cool. Une chanteuse de gospel de Harlem nommée Arlethia entonne l’hymne national et les caméras des casques clignotent en vert au-dessus des têtes. De nombreux cadres italiens de petite production lorgnent à côté d’eux. Je sens mes muscles se raidir. Quoi qu’il arrive au cours des six ou sept prochaines heures, je sais quelque chose que je ne savais pas il y a 15 minutes : pourquoi je veux être ici. C’est peut-être le plus beau gruppetto jamais vu à New York. Ce que je ne sais toujours pas, c’est si j’appartiens.

Comme beaucoup de ceux qui suivent le cyclisme, j’avais entendu parler de l’engouement pour le fondo et, comme beaucoup d’autres, je ne savais pas trop quoi penser. J’ai été séduit par le nom évocateur (l’italien gran fondo se traduit à peu près par “grande balade”) et les racines du vieux pays, mais incertain quant au format, qui mélange un départ groupé et une course chronométrée avec des stations de repos remplies de bagels. Est-ce une course ou est-ce une course ?

Lorsque j’ai parlé à l’organisateur du Gran Fondo New York, Uli Fluhme, avant l’événement du 8 mai, il a fait de son mieux pour expliquer l’inexplicable. Le fondo est un événement robuste, corsé et pro-saveur qui traite les dilettantes sportives comme quelque chose de mieux, a-t-il déclaré. Le départ digne de buzz de GW Bridge n’était que la pointe du cannoli proverbial. En amenant un gran fondo à la Big Apple, Fluhme a utilisé l’un des plus grands événements italiens parmi les quelque 300 – le légendaire Maratona dles Dolomites, fort de 9 000 coureurs – comme point de référence. Les bagels sont une concession à New York mais l’esprit de l’événement est plus proche du modèle italien extrême. Il voulait devenir grand Maratona, ou pas du tout. Il a tenu une conférence de presse au printemps dernier à Milan pour inviter, eh bien, l’Italie.

Ses plans révèlent une vérité éternelle sur les fondos : ils sont personnels. Chacun offre un excellent parcours de destination, une véritable fonctionnalité compétitive (ils sont généralement chronométrés) et une sacrée fête. Mais ce qui se passe vraiment, c’est que vous montrez votre gazon cycliste le plus vertueux à un groupe de fanatiques avertis comme vous. Vous ne voulez pas décevoir. C’est comme une soirée zydeco toute la nuit – vous voulez faire danser les gens et vous ne voulez pas qu’ils rentrent tôt à la maison.

Sur les maillots GFNY, Fluhme avait une phrase imprimée sur l’ourlet : La corsa la fanno i corridor, ou Les coureurs font la course. C’est personnel. Il a également érigé un panneau de course avec le logo UCI de la taille d’un mur pour l’inscription et a embauché Miss Italia et sa sœur comme filles du podium.

Quant à inviter la nation italienne à la course, c’était plus que personnel, c’était tout simplement intelligent. Deux cent soixante signés. Bellissime.

Lorsque j’ai décidé de faire le fondo, mes amis m’ont assuré que c’était parfait pour un gars en forme et motivé qui aime le cyclisme. J’ai longtemps occupé un enfer sûr entre l’entraînement intense et la course. Donc, vous vivez l’expérience comme vous le souhaitez, ont-ils dit: faites la course, d’accord; si vous ne le faites pas, c’est bien aussi.

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Ce qui est drôle, vu mon ambivalence, c’est que je sors en course. Appelez ça l’effet pack, ou peut-être que c’était un petit défi de Maurizio Coccia, un cycliste basé à Rome qui m’a dit qu’en Italie tout le monde y va. Le sentiment que j’ai, grâce à l’ambiance au début, n’est pas si différent de quand vous êtes un enfant qui regarde le Super Bowl à la télévision et que vous ne pouvez pas attendre la mi-temps pour pouvoir aller jouer dans le jardin.

Dans les premiers kilomètres du côté New Jersey de l’Hudson, l’ambiance est parfaite : l’étroite route bordée de bois serpente au-dessus de la rivière, le soleil du matin chuchotant sur les dos courbés. Il y a un sentiment réconfortant d’unité et d’apparat de meute. Les fans enthousiastes nous accueillent sur la petite place de la ville victorienne de Piermont et de gros mots écrits à la craie sur le trottoir encouragent une âme chanceuse nommée Heidi. Dans une autre ville en amont, une découpe en carton grandeur nature de Justin Bieber nous pousse à continuer. La conduite est facile pendant les 90 premières minutes, et lorsque les premières collines importantes se présentent, peu d’entre nous peuvent se retenir.

Presque tout le monde, moi y compris, veut marteler.

Je passe devant les mêmes panneaux de signalisation kilométrique GFNY et les mêmes intersections sans circulation que Hincapie, mais aussi le vétéran du Grand Tour Andrea Tonti, le multi-temps vainqueur de la montée du mont Washington Marti Shea et le constructeur de cadres basé à Trévise Andrea Pinarello. Les photographes d’événement apparaissent à chaque secousse de la route, et la bonhomie de la meute déborde : des duos italiens avec les bras drapés l’un sur l’autre pédalent à côté de Brooklynois vivant le rêve d’un laissez-passer gratuit pour la fête des mères. Nous ressentons tous un vertige.

Mais le kumbaya se termine au mile 35, sur le Colle della Punta Rocciosa, connu les jours non-GFNY sous le nom de County Road 33. La compétition n’est pas mon problème – se faire larguer n’est pas possible avec autant de coureurs – jusqu’à un coup prise de conscience que j’en ai peut-être exagéré plus tôt. Au moins, c’est ce que je ressens quand la note de 20% me frappe. Se rendre au chronomètre est une corvée. Joey Syta de Brooklyn, le seul concurrent à vitesse unique, se souviendra toujours de ce premier lancer comme celui qui l’a fait reculer.

Les 30 prochains kilomètres environ absorberont les heures trois, quatre et cinq sur le vélo et une grande partie des 6 000 pieds d’escalade de la journée. La deuxième montée chronométrée, sur Buckberg Mountain Road à Tomkins Cove, est un autre coup de poing de près d’un kilomètre de long. Et puis il y a l’ascension de Bear Mountain, une pente moins dure mais beaucoup plus longue. La montée de 3,7 milles n’est pas la Gavia, mais on a l’impression que la moitié de la course, Hincapie inclus, dévale la Montagna dell’Orso à la vitesse de la lumière dans la direction du retour à la maison.

Si la recette d’un fondo épique est testée dans un battement de cœur et une fibre musculaire de votre survie sportive, alors c’est la version complète. Le fait qu’ils soient à court de Coca au poste de ravitaillement de Garnerville juste après le mile 70 ne peut pas être une coïncidence. Les légions souffrent et ont besoin d’un coup de pouce avant la dernière ascension : l’envers de la Rocciosa, qui avait été la première ascension de la journée. Les coureurs numérotés tout autour de moi sont également ravagés et privés de caféine, ce qui rend la tâche un peu moins lourde.

Mon séjour extra-long à l’avant-dernier poste de ravitaillement éclaire cependant une lacune embarrassante dans mon plan d’entraînement. J’avais construit une base mais j’avais négligé de grimper des kilomètres, pensant que j’avais toujours été naturellement fort sur les collines. À l’approche de la montée finale au mile 71, j’ai l’occasion de réfléchir à cet oubli. C’est alors que mon corps se saisit d’un spasme débilitant à l’intérieur de la cuisse devant une cargaison d’adolescentes coqueluches. Je parviens à déclipser avant d’exécuter une chute époustouflante, mais je passe les cinq minutes suivantes dans une cour de banlieue envahie par les mauvaises herbes, à regarder mes compatriotes grimper et à lutter contre une sorte de panique froide alors que j’essaie des étirements et un auto-massage sur un muscle que j’ai jamais remarqué auparavant.

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La gran fondo, elle doit te faire mal, j’imagine un personnage à la Dom DeLuise entonnant, mais elle doit aussi te ramener. Je pédale prudemment dans cette dernière montée, perdant beaucoup de temps, mais j’arrive au sommet.

Puis ma force revient étrangement. Nos 20 derniers miles sont un cadeau, mieux que le portefeuille de vélo dans nos sacs schwag. La marraine fée fondo nous souffle dans le dos et nous nous dirigeons vers le parc des palissades pour finir avec quelque chose comme de la grâce. Bien sûr, ça roule agréablement et il y a un vent arrière, mais il y a aussi le sentiment que la tribu se rassemble, des coureurs dispersés s’accrochant à des meutes en pleine croissance pour rentrer chez eux. Je fais partie des dispersés, rejoignant un groupe de cinq, puis un train d’environ 30. Je ne connais personne, mais l’accueil est palpable et la rapidité délicieuse. Pas 30 mph délicieux, c’est ce que j’ai entendu Hincapie chronométré sur les derniers kilomètres, mais savoureux tout de même.

Je termine étonnamment fort – dans les années 40 dans mon groupe d’âge. Plus tard, j’apprends que je me suis effectivement qualifié pour les championnats du monde amateurs UCI en Belgique. “Ouiiii !!” me répond mon fils de 15 ans quand je lui envoie un texto.

Quelques coureurs sont déçus de l’arrivée, dont Fluhme, qui s’excuse plus tard sur Facebook, disant que ce n’était pas assez dramatique. Pourtant, nous pouvons voir le GW, échanger des histoires et faire une sieste au soleil avant de revenir sur le pont. Ensuite, nous sommes des dizaines à dévaler une piste cyclable grouillante au cœur de centaines de sorties pour la fête des mères. Nous ne pouvons pas nous empêcher de rester serrés et d’aller un peu plus vite que nécessaire. Parfois, nous entendons des habitants pique-niquer essayer de déchiffrer les mots sur ce qui devait ressembler à une ligne continue de maillots verts et noirs. « Gran fondo ? Qu’est-ce que c’est ? J’ai maintenant la réponse : c’est une journée complète sur le vélo, la journée la plus complète. Et tout le monde appartient.

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