Instruit par un pro : Rouler avec Alison Dunlap

La sueur et la crème solaire me brûlent les yeux alors que je descends le singletrack rocheux du Porcupine Rim Trail de Moab, suçant la roue arrière de la championne du monde Alison Dunlap. Je voudrais essuyer mon front, mais mes mains sont gelées aux poignées. Mes doigts sont engourdis et il n’y a pas de moment sûr pour lâcher prise. Au lieu de cela, je cligne des yeux furieusement et aperçois une vision floue de la réalité : juste à côté de mon coude droit, une falaise avec une chute mortelle jusqu’au fleuve Colorado à 200 pieds plus bas. Devant, le maillot bleu et jaune de l’équipe ondule comme un jet ski sur une vague océanique. J’y suis attaché par un fil désespéré. Mes jambes tremblent de fatigue et de peur. Plus de sueur, et des rochers, des rochers, des rochers – le genre déchiqueté, floconneux et rouge que l’on ne trouve que dans le sud-ouest. Et de la poussière. Je le respire. Je le bois à chaque gorgée de mon CamelBak. Je souffle la morve brune. Pour ajouter l’insulte, toutes les minutes environ, la roue arrière d’Alison tire des cailloux sur ma poitrine. Chaque piqûre me rappelle que je suis toujours en vie.

Le conseil du pro me trotte dans la tête : « La tête haute, détendez-vous, respirez, reprenez du poids. Relaxer? Oui en effet.

La piste serpente comme un Slinky étiré et les dénivelés deviennent plus raides, mais Alison ne touche pas ses freins. Moi non plus. Mes hanches se balancent sur la selle, essayant de faire ce que mes bras ne peuvent pas : diriger mon vélo dans les virages en épingle à cheveux, esquiver les rochers, l’arbre occasionnel et cette falaise. Cette falaise ! Je suis la ligne d’Alison, essayant tout le temps d’ignorer la voix dans ma tête qui crie à chaque goutte, “Putain de merde. Je suis un idiot.” Et je suis. Nous contournons un virage et Alison lance un doozie – sautant d’une dalle de slickrock qui mène à une chute de quatre pieds dans un piège de sable épais en dessous. Elle navigue avec grâce et atterrit en toute confiance, ses membres lâches absorbant l’impact. Raide et incertain, je me trompe en pensant que je devrais suivre. Au moment où mes sens entrent en jeu, il est trop tard. Pas le temps de cautionner. C’est plus qu’une goutte; c’est un acte de foi.

Alison a sucé une fois aussi

Je ne suis pas le partenaire d’équitation typique d’Alison. En tant que pro de l’équipe Luna Chix, elle a l’habitude de déchirer les sentiers avec des superstars comme Marla Streb et Juli Furtado. Mais cette semaine, elle a quitté le circuit de course pour prêter ses compétences à un groupe de guerriers du week-end dans le cadre de son nouveau camp d’aventure, l’un des nombreux lieux où les gens ordinaires peuvent être entraînés par des pros (voir l’encadré Skills Camp, p. 108). Dans ce cas, neuf femmes, toutes des cavalières de niveau débutant à intermédiaire, ont payé 1 300 $ pour passer une semaine à Moab en camping et à cheval avec Alison, perfectionnant leurs compétences et apprenant ce qu’il faut pour rouler comme une star.

Chacun vient avec ses propres histoires de succès et de défaites à vélo. Certaines des femmes sont des roadies qui passent à la saleté. D’autres courent au niveau sportif et veulent acquérir un avantage concurrentiel. Pourtant, d’autres veulent juste suivre leurs maris et petits amis costauds, pour qui la peur (ou est-ce du bon sens?) Ne semble jamais être un objet. Quant à moi, je suis un cavalier de loisir qui participe occasionnellement à des courses d’aventure et à des triathlons. Je suis aussi un cavalier qui tombe. Les cicatrices sur mes jambes rappellent des glissades sur des remblais boueux et des bûches que je ne pouvais pas tout à fait surmonter. Au début de ma courbe d’apprentissage, j’ai subi un accident embarrassant dans lequel j’ai perdu le contrôle sur une petite colline sur une piste cyclable en gravier, j’ai heurté une ornière et j’ai endossé. Le résultat? Une douzaine de points de suture au coude et une confiance tellement brisée que je pleurais parfois dans la voiture sur le chemin des sorties en groupe, anticipant la peur que je ressentirais dans les descentes abruptes.

Vous ne penseriez pas qu’Alison puisse comprendre. Mais bien avant de remporter son titre mondial de vélo de montagne en 2001 ou de rêver d’une médaille olympique en Grèce, elle était une jeune cycliste essayant juste de comprendre les choses. En tant que seule femme de l’équipe de cyclisme sur route du Colorado College, elle a été doublée dans plusieurs courses. À la fin de sa première saison, elle a couru les Collegiate Nationals, où les gars de son équipe ont décidé de lui donner quelques conseils.

“C’était le plus grand événement que j’aie fait dans ma vie et j’avais peur de mon cerveau. Littéralement 10 minutes avant le départ, ce gars pour qui j’avais le plus grand béguin vient vers moi et dit:” Je ne sais pas comment vous le dire, mais vous n’êtes pas censé porter de sous-vêtements sous votre short de vélo. Notre short avait des panneaux blancs sur les côtés, donc je suis sûr qu’il pouvait voir la couleur des fleurs sur ma culotte. J’étais horrifié.

Comme n’importe quel champion, Alison ne s’est pas laissé abattre. Elle a couru vers un Port-A-Potty, a enlevé les sous-vêtements et les a cachés dans la poche de son maillot pendant toute la course.

Trois saisons plus tard, elle a remporté les championnats nationaux collégiaux et a ensuite rejoint l’équipe nationale américaine pour le Tour de France féminin. “C’était terrifiant. Les routes sont vraiment étroites, les femmes sont grandes et intimidantes, et il y a des virages serrés partout. J’étais tellement bouleversée le premier jour que je me suis juste assise à l’arrière du peloton et j’ai pleuré.” À la fin de la course par étapes de deux semaines, Alison a terminé 20e au général. Elle attribue l’intensité et le risque de la course sur route qui l’ont inspirée à passer au vélo de montagne.

Le processus d’apprentissage

Ces jours-ci, vous ne devineriez jamais qu’elle avait de quoi être nerveuse ou embarrassée. Alors que notre groupe de camp arrive dans le parking du début du sentier, des coureurs s’approchent de nous pour vouloir un autographe. L’attention ne la dérange pas. “Continuez, je vais vous rattraper”, nous crie-t-elle. Les femmes et moi échangeons des sourires entendus – notre entraîneur est célèbre.

Jusqu’à présent, toutes les activités du camp ont mené à cette balade sur Porcupine Rim, classée comme une course avancée à experte dans la plupart des guides Moab. Le premier jour, nous sommes allés dans un parc local pour travailler sur des compétences techniques telles que les stands de piste et le bunny-hopping. De là, nous nous sommes mouillés les pieds à Klondike Bluffs, un chemin amusant sur des slickrock et des lavages sablonneux, avec quelques ascensions et des vues sur les empreintes de dinosaures. Le troisième jour, nous avons parcouru le Sovereign Trail, récemment ouvert, où nous avons appris à grimper plus efficacement et à affronter quelques descentes sinueuses.

En dehors du vélo, nous sommes traitées comme des reines. Nous nous réveillons avec du café frais et des petits déjeuners chauds et riches en calories (généralement des crêpes ou du pain perdu, des œufs et des pommes de terre rissolées). Nos guides nous guident dans le yoga alors que la lumière de l’aube danse sur les flèches de roche rouge qui forment la toile de fond de notre camp. Greg, le mari d’Alison et notre mécanicien de groupe, bourdonne, change de pédales, lubrifie les chaînes et fait le plein d’air dans les pneus. Nous quittons le camp alors que l’air est encore frais. Ensuite, chaque soir, nous nous livrons à des douches solaires, une sorte de baptême, lavant des rappels propres des péchés de la journée – saleté, sang et sueur séchée – ne laissant que des souvenirs purs et sacrés comme des joues brûlées par le soleil et des quadriceps endoloris. Après le dîner, nous nous prélassons sur des chaises pliantes et découvrons d’autres aspects de l’entraînement, de la nutrition aux étirements et à la récupération.

À la fin de la semaine, nous avons passé 5 à 7 heures par jour en selle à affronter des figures et des montées que nous n’aurions jamais cru pouvoir faire. Nous avons également parcouru des sections et tout le monde s’est écrasé au moins une fois. Mais avec notre compétence accrue en tant que coureurs, nous avons également gagné en confiance.

Leçons apprises

Quelques secondes après qu’Alison ait atterri sur l’obstacle de slickrock, mon pneu avant est en l’air et je m’entends crier : « Reprenez du poids ! Détendez-vous !

Je m’écarte de l’arrière de ma selle et sens mes bras se diriger vers Jell-O. Mon temps dans les airs me semble une éternité. Est-il trop tard pour couper et sauter par-dessus mon guidon comme le font les experts dans les vidéos de saleté extrême ? Intuitivement, je suis conscient qu’Alison s’est arrêtée devant pour regarder ma folie. Maintenant, elle saura que je suis aussi un idiot.

Et puis ça arrive. Soudain, mon pneu arrière heurte le sol et me donne une fessée dans le cul. Puis l’avant atterrit avec une secousse qui envoie presque mon menton dans le tube supérieur. Mais à ma grande surprise, je décroche la goutte. Je m’arrête pour reprendre mon souffle et je reçois un high-five d’Alison. Ensuite, comme tout campeur fier, je prends une photo pour prouver à moi-même et à mes amis à la maison que je l’ai réellement fait.

Alors que nous continuons sur le Porcupine, j’arrive à un point où je n’ai plus besoin de me dire de me détendre et de garder la tête haute. Je me suis tellement relaxé que je commence à chercher des lignes plus rapides, à faire des virages serrés et à survoler les rebords. Sur des sections plates, je me surprends à détourner les yeux du sentier, regardant comme un touriste le Colorado, un ruban étincelant à tant de pieds en dessous.

Vers la fin du trajet, j’aperçois Alison devant, promenant son vélo. En m’approchant, je peux voir pourquoi – il y a une autre chute de la mort sur le sentier, celle-ci avec deux marches profondes dans un couloir étroit et sinueux. Alison hausse les épaules, sourit et dit : “Je ne monte pas cette partie.” Je descends de mon vélo et la suis sur le rebord. Et c’est là que ça me frappe. Nous avons tous quelque chose à apprendre.

Allons au camp

Vous voulez parcourir le sentier slickrock de Moab avec Alison Dunlap, les Kingdom Trails du Vermont avec le champion des 24 heures John Stamstad, ou vous battre pour une place aux Jeux olympiques (sans blague) ? Que vous soyez un débutant dont l’objectif est de terminer un siècle ou un triathlon, ou que vous souhaitiez devenir une star de la course, ces camps ont des programmes sur mesure pour vous.

Camp de vélo de montagne de Durango

Si vous êtes déjà un coureur NORBA accompli qui cherche à s’améliorer encore, vous devez connaître DMBC, qui offre aux juniors et aux adultes la possibilité d’obtenir un encadrement expert (le personnel comprend actuellement 6 champions du monde et de nombreux pros encore en course) avec le but ultime de devenir un coureur de classe mondiale. Et si vous vous débrouillez vraiment bien, vous avez en fait une chance de participer au camp d’entraînement d’endurance au centre d’entraînement olympique des États-Unis (il faut d’abord bien réussir dans plusieurs courses de qualification). (877/267-3622 ou www.bike-camp.com ; plus d’informations sur les règles de qualification de USA Cycling au 806/762-9846)

Ranch à piste unique

John Stamstad, intronisé au Temple de la renommée du vélo de montagne, est surtout connu pour ses records d’endurance hors route (pensez à 2 500 milles et près de 200 000 pieds verticaux d’escalade en 18 jours). Mais il exige beaucoup moins de ses campeurs au Singletrack Ranch, exigeant seulement qu’ils rentrent chez eux meilleurs cavaliers qu’à leur arrivée. Les camps durent de 3 à 6 jours et sont disponibles dans tout le pays, y compris dans de superbes lieux d’équitation comme Moab, Hood River, Oregon et Snowshoe, Virginie-Occidentale. Les activités quotidiennes comprennent des cliniques de compétences avec une attention individuelle et des randonnées en après-midi pour tester vos nouvelles compétences. (Les camps de 3 jours commencent à 900 $ et comprennent l’hébergement et les repas ; 888/310-1212 ; www.singletrackranch.com)

Camps d’aventure Alison Dunlap

La championne du monde et olympienne Alison Dunlap fait équipe avec des guides experts de Western Spirit pour offrir des vacances de vélo de montagne stimulantes et amusantes qui parcourent toutes les meilleures pistes de Moab. Attendez-vous à un mélange de longues randonnées sur les sentiers, de cliniques de compétences et de vidéos, et de séminaires informels sur la nutrition, l’entretien des vélos, les courses et les problèmes d’utilisation des sentiers. De plus, des repas gastronomiques et le soutien de certains des meilleurs guides du secteur. Les camps sont divisés en semaines réservées aux femmes et mixtes, avec soit des logements en condo, soit du camping sous les étoiles. Idéal pour les débutants avancés à intermédiaires
cavaliers. (1 295 $ à 1 995 $, incluant les repas et l’hébergement ; 800/845-2453 ; www.alisondunlap.com)

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