La légende de NASCAR Jimmie Johnson pourrait devenir le plus grand défenseur du cyclisme

C’est un beau jeudi matin ensoleillé au Daytona International Speedway, et dans la voie de la victoire, Jimmie Johnson est tout sourire. Le Daytona 500 2020 est dans trois jours, mais aujourd’hui, le septuple champion NASCAR est sur le point de se lancer sur le circuit de 2,5 milles sur deux roues.

C’est un grand week-end pour Johnson. Fin 2019, Johnson a annoncé qu’il prévoyait de prendre sa retraite à la fin de la saison 2020, mettant un cap sur une carrière NASCAR qui rivalise avec celle de Dale Earnhardt et Richard Petty. Après 18 ans au volant d’un stock car, la Daytona 500 2020 marque le début de la fin pour Johnson.

Et cela commence, comme le préfère Johnson, par une balade en groupe.

Jimmie Johnson faisant le Champions Ride.

Équipé et reposant sur le tube supérieur de son Trek Emonda, Johnson s’apprête à pédaler lors de la Champions Ride annuelle pour la sécurité à vélo. Mis en place par son ami et collègue pilote Scott Lagasse Jr., c’est devenu une tradition d’avant-course au fil des ans. six dernières années. Roulez le jeudi matin, qualifiez-vous le soir, courez le dimanche.

En fait, Johnson a tellement aimé l’idée d’une course d’avant-course qu’il y a quelques années, il a commencé à le faire pour chaque week-end de course. Johnson a déclaré dans le passé que faire du vélo l’avait aidé à mieux gérer la nutrition et la fatigue dans la voiture, et a même constaté qu’il se sentait plus vif dans la voiture le lendemain d’un gros trajet.

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Sa passion relativement nouvelle pour le vélo l’a amené à devenir une sorte d’évangéliste du cyclisme au sein de NASCAR – incitant un certain nombre de collègues pilotes et mécaniciens, y compris un Dale Earnhardt Jr. réticent, à se joindre à lui pour des balades les week-ends de course. Pour Johnson, le vélo a été moins une question de compétition que de création de communauté et de camaraderie au cours du cirque itinérant de 40 semaines qu’est la saison NASCAR.

“C’est vraiment une question d’expérience pour moi”, me dit Johnson. «Les endroits où le vélo m’emmène, les gens que je rencontre et avec qui je traîne. C’est juste la beauté de la moto.

Jimmie Johnson faisant le Champions Ride.

L’influence et le statut de Johnson sont évidents sur la course du champion de cette année. Quatre-vingts coureurs se joignent à lui pour une boucle de 45 milles et une chance de discuter avec Johnson lors de son dernier trajet à travers Daytona Beach en tant que pilote NASCAR. Même si le rythme était conversationnel, vous deviez presque vous battre pour la position juste pour avoir une chance de rouler à ses côtés.

Si Johnson se sent sentimental, il ne le montre certainement pas. Aux aires de repos, il fait des blagues, prend joyeusement des selfies avec les fans et parle boutique avec des coureurs de l’équipe professionnelle CWA Racing p / b Trek basée à proximité de Tampa. Alors que nous approchons d’un dernier viaduc menant au Daytona International Speedway, Johnson plaisante: “Attention, grosse montée devant!”

Depuis qu’il a annoncé sa retraite en novembre dernier, Johnson a commencé à parler de sa “liste de choses à faire” post-NASCAR. Certains de ces éléments impliquent potentiellement la course IndyCar ou le championnat du monde d’endurance. Mais il envisage également de faire du vélo une plus grande partie de sa vie.

S’il y a un homme qui pourrait combler le fossé entre deux roues et quatre, c’est Jimmie Johnson.

Avec la perspective de ne pas avoir à courir tous les week-ends pendant la majeure partie de l’année, Johnson a hâte de vivre enfin les plus grands événements cyclistes du monde. Il a toujours voulu courir à Leadville, monter dans le gran fondo de son ami George Hincapie, ou même simplement passer un week-end pour s’évader à Bentonville, dans l’Arkansas, où il a récemment eu «l’esprit époustouflé par le vélo de montagne». Ou peut-être aura-t-il enfin la chance de suivre le Tour de France avec sa femme – ils ont toujours voulu parcourir le monde – et de parcourir quelques-unes des étapes en cours de route. Il aimerait certainement améliorer son temps sur la légendaire montée de 24 milles de la Caroline du Nord, le mont Mitchell.

Johnson n’a même pas encore pris sa retraite et il semble déjà que son emploi du temps post-NASCAR est déjà complet.

De retour dans le présent, cependant, Johnson admet que cette dernière saison va avoir un impact sur sa circonscription. “Cette année va être un peu différente avec moi venant à chaque piste pour la dernière fois,” dit-il. “J’ai l’impression que ma fenêtre pour rouler va être compromise.”

Jimmie Johnson faisant le Champions Ride.

Jimmie Johnson rattrape les fans à la fin du Champion’s Ride for Bicycle Safety.

Johnson, comme quiconque essaie de faire un tour dans son travail quotidien, est un peu inquiet de ne pas pouvoir rouler autant qu’il en a l’habitude. “Cela vous pèse mentalement”, dit-il. “Vous voyez quelques bonnes semaines dans Strava, puis vous devenez lent et vous vous dites : ‘Oh, je suis inutile !'”

Mais Johnson a un plan. “J’essaie de programmer ma tête sur des trajets plus courts et plus intenses”, dit-il. “Peut-être l’utiliser comme un an pour augmenter mon FTP, utilisez simplement ma plus petite fenêtre de temps plus efficacement.”

Même si Johnson s’éloigne de NASCAR, il ne prévoit pas de s’éloigner de tout ce qu’il a construit grâce à son travail de plaidoyer à la fois sur piste et sur le vélo. En fait, il prévoit d’amener encore plus de gens à faire du vélo.

“Je pense que certains des événements que je veux participer, comme mes amis cyclistes professionnels à la retraite et leurs passionnés, m’ouvriraient de nouvelles opportunités”, dit-il. “J’essaie toujours d’amener les gens à faire du vélo et à rouler.”

Jimmie Johnson faisant le Champions Ride

Jimmie Johnson discute avec Sean Kerlin, mécanicien de Joe Gibbs Racing, lors du Champion’s Ride for Bicycle Safety.

À certains égards, le fait que Johnson vienne de NASCAR en fait un défenseur idéal du cyclisme. Bien qu’une partie d’être un conducteur signifie tourner à gauche et parcourir 200 mph pendant trois à quatre heures tous les dimanches, cela exige également une quantité incroyable d’interaction sociale. Les pilotes NASCAR parlent constamment aux gens – aux fans, aux médias, aux sponsors – au cours d’un week-end de course. Même le jour de la course, la plupart des pilotes discuteront et seront heureux de s’entretenir avec les gens dès leur réveil, jusqu’à ce qu’ils doivent sauter dans la voiture, démarrer leurs moteurs et faire la course.

S’il y a un homme qui pourrait combler le fossé entre deux et quatre roues, favorisant potentiellement le respect mutuel et la bonne volonté entre les fans de sport automobile et les cyclistes avec lesquels ils partagent la route, c’est Jimmie Johnson, le pilote le plus décoré de l’ère moderne de NASCAR.

“Je pense que dans quelques années, lorsque la poussière sera retombée et que j’aurai été dans cette nouvelle normalité, les vélos occuperont toujours une très, très grande partie de ma vie”, déclare Johnson.

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