L’ancien propriétaire d’un magasin de vélos utilise une formation de triathlon pour sauver une femme d’une voiture qui coule

Lorsque Joe Wentzell a vu la voiture couler avec la femme qui hurlait à l’intérieur, son premier réflexe n’a pas été de sauter dans l’eau et d’essayer d’être un héros.

Alors qu’il rentrait chez lui après un brunch de Pâques en avril, Wentzell s’est arrêté pour rejoindre une foule observant les conséquences d’un accident de voiture à Philadelphie, où il vit. Une femme dans un SUV noir avait quitté la route et atterri dans la rivière Schuylkill, l’une des deux principales voies navigables de la ville. Au moment où Wentzell est arrivé, des témoins étaient au téléphone pour appeler à l’aide.

Mais lorsque Wentzell, ancien propriétaire d’un magasin de vélos et champion du monde Track Masters, a entendu la personne à côté de lui lutter pour transmettre les coordonnées de la rivière au 911 par téléphone, il s’est rendu compte qu’il n’avait pas le temps d’attendre les équipes de secours. Quelqu’un a dû nager et aider.

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À ce moment-là, toutes les heures que Wentzell, 49 ans, avait passées à s’entraîner contre les courants de Schuylkill en tant que triathlète ont payé plus qu’un bon départ de course. Il a remis son portefeuille et ses clés à son fils de 14 ans, a sauté de la berge de cinq pieds et a commencé à nager vers la voiture.

“Je n’ai pas senti à quel point l’eau était froide tout de suite”, a déclaré Wentzell. “La rivière était d’un brun boueux et gonflait fortement, comme elle le fait après une pluie. Si je nageais un triathlon de printemps dans cette eau, je voudrais une combinaison. Même alors, je prenais cette première respiration profonde et je cherchais de l’air, comme vous le faites quand votre corps est vraiment froid.

Mais Wentzell n’a pas eu le temps de considérer la vitesse à laquelle l’eau se déplaçait, ou le niveau élevé de bactéries qui élevait les conditions de la rivière à ce que le Philly Rivercast appelle “code rouge”. Il était uniquement concentré sur l’atteinte de la voiture, qui commençait à s’incliner à un angle de 45 degrés alors que le moteur coulait sous l’eau. Environ 100 personnes ont regardé depuis le rivage, beaucoup filmant avec leurs téléphones, alors qu’il parcourait une distance qu’il a estimée comme “quelque part entre une piscine de 25 mètres et 50 mètres”.

Il pouvait voir la femme piégée à l’intérieur, se cognant contre les fenêtres dans la panique. Mais il a tiré sur les portes de la voiture et elles n’ont pas bougé. “Ce n’est que lorsque je suis arrivé là-bas que j’ai réalisé, je suis assez impuissant, je ne peux pas faire grand-chose”, a-t-il déclaré.

Wentzell a fait du surplace autour du SUV et a envisagé de nager vers le rivage pour un outil. Puis deux autres hommes sortirent du rivage à la nage, l’un apportant un démonte-pneu. Mais l’acier dur n’était toujours pas suffisant pour briser les vitres de la voiture. Une fenêtre latérale étroite céda, mais elle était trop petite pour qu’un adulte puisse se faufiler à travers. Wentzell a déclaré que la vitre cassée a peut-être créé un vide d’air qui a fait plonger la voiture plus rapidement.

Le trio de sauvetage manquait de temps. Seul l’arrière de la voiture est resté hors de l’eau.

Wentzell a aidé à soulever l’homme avec le démonte-pneu à l’arrière de la voiture, sans rien à quoi s’accrocher pour la stabilité. Encore une fois, il balança le démonte-pneu. Finalement, la vitre s’est brisée et l’homme a sorti la femme de la voiture au moment où elle disparaissait sous la rivière.

“C’était comme s’il s’était accroché et que la voiture s’était éloignée d’elle”, a déclaré Wentzell.

L’ensemble du sauvetage – du moment où Wentzell a sauté jusqu’au moment où la voiture a été complètement submergée – a pris environ cinq minutes. Environ une douzaine de rameurs dans un bateau-dragon avaient passé ce temps à manœuvrer à contre-courant vers la scène ; maintenant, ils jetaient des gilets de sauvetage aux quatre personnes dans l’eau, bien que l’homme avec le démonte-pneu nageait déjà vers le rivage (“comme un animal”, a déclaré Wentzell, avec admiration).

Wentzell n’a jamais obtenu les noms des deux hommes, ni l’identité de la femme. Le service de police de Philadelphie a confirmé à Bicycling que l’accident était une tentative de suicide. (La ligne d’assistance téléphonique nationale pour la prévention du suicide au 1-800-273-8255 offre un soutien émotionnel gratuit et confidentiel aux personnes en crise suicidaire ou en détresse émotionnelle).

Dans la semaine qui a suivi le sauvetage, Wentzell a beaucoup réfléchi à son rôle et à la mesure dans laquelle son expérience en eau libre l’a aidé. Entraîneur de vélo de longue date, il n’avait jamais été un nageur fort ou confiant avant de commencer à courir des triathlons après avoir remporté le championnat Masters Track en 2011.

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Mais jusqu’à il y a quelques mois, il nageait deux à trois jours par semaine, souvent dans le Schuylkill, non loin de l’endroit où le sauvetage a eu lieu. Breakaway Bikes, le magasin du centre-ville de Philadelphie détenu par Wentzell de 2003 à 2016, emploie un entraîneur de natation qui organise des entraînements sur la rivière. Il dit que l’entraîneur annule souvent les séances d’entraînement les jours après de fortes pluies, comme celle-ci. Même le triathlon de Philadelphie doit annuler son étape de natation la moitié du temps en raison des conditions capricieuses de la rivière sur le Schuylkill.

« Je n’aurais jamais sauté dans la rivière dans ces conditions si je n’avais pas suivi cet entraînement », a-t-il déclaré. « Je ne sais pas pour les deux autres hommes, s’ils étaient des nageurs confiants ou s’ils ont simplement gagné en confiance en me voyant partir. C’est presque comme si le fait d’avoir cette expérience et d’intervenir permettait à d’autres personnes de suivre et d’aider.

Wentzell a souligné l’aide qu’il a reçue lors du sauvetage, tant des deux hommes qui l’ont rejoint dans l’eau qu’à l’arrivée du bateau-dragon. Dans une interview avec ABC7 News à Philadelphie, il a déclaré qu’il était au bon endroit au bon moment et “a fait ce que n’importe qui ferait”.

“Je ne parlerais pas de ‘bravoure’ ou de ‘courage’, mais de ‘responsabilité'”, a-t-il déclaré. « Si quelqu’un n’avait pas l’impression d’être un nageur à l’aise, sauter n’aurait pas été la meilleure option. Mais lorsque nous avons une capacité et qu’il y a une opportunité de réagir, c’est ainsi que nous assumons la responsabilité les uns des autres et de nous-mêmes. Je suis donc heureux qu’elle soit en vie et j’ai joué un rôle là-dedans. L’alternative aurait été insupportable.

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