Le derby

Quand : les dimanches, 10h,
Départ : Vélodrome de Lehigh Valley
Jusqu’où : 30 milles
Création : 1976
Renseignements : South Mountain Cycles, 610/967-4490

Comme s’ils étaient sur une piste, une cinquantaine de cyclistes tournent autour du parking du vélodrome de Lehigh Valley, à Trexlertown, en Pennsylvanie, attendant l’appel – ou plutôt le croassement. À 10 h 20, les mâchoires de Paul Pearson s’ouvrent et émettent le cri strident d’un faucon qui s’envole. L’ancien pro connu sous le nom de The Animal a commencé un autre Derby.

Les cyclistes commencent à sortir du parking, se formant proprement dans une double ligne de cadence. “Pourquoi une croasse ?” Je demande à Pearson “Parce que je ne sais pas siffler”, dit-il. “Je ne sais pas ce qui se passe quand je ne suis pas là. Je suppose qu’ils tournent en rond toute la matinée.”

Le groupe qui serpente contourne le premier virage. Juste avant que le peloton ne tourne à gauche dans la rue animée qui fait face au vélodrome, le célèbre constructeur de cadres personnalisés Tom Kellogg se tient devant une église et fait signe de la main. Quand il ne fait pas le Derby, il sort de l’église pour offrir sa bénédiction.

Nous nous dirigeons vers la campagne bucolique de Pennsylvanie, en nous tenant fermement à la formation à deux, même si les routes sinueuses sont peu fréquentées. De temps en temps, le groupe se divise au centre pour éviter les déjections de chevaux des poussettes mennonites. Le ciel est dégagé, l’air frais et pur. Le peloton bourdonne dans les 20 secondes, la vitesse obligatoire pour le déploiement qui constitue la première moitié du Derby. Après un raccourci facultatif pour une pause pipi – “Si vous prenez le chemin le plus long et que vous regardez sur votre gauche, vous voyez le dos de 40 gars alignés et se découpant sur le ciel”, explique le fondateur Dave Chauner – le groupe rejoint puis fait un virage sur la très fréquentée Fleetwood-Lyons Road et le feu d’artifice commence : un sprint total de 12 milles vers le vélodrome.

Chauner et Jack Simes III, tous deux cyclistes olympiques sur piste à l’époque, ont inauguré le Derby en 1976. L’affiche originale se vante “d’une chance de rencontrer, de parler et de rouler avec plusieurs des meilleurs cyclistes de course de la région”. Aujourd’hui, le manège permet toujours aux guerriers endurants du week-end de se mêler aux trackers professionnels, aux olympiens et aux champions nationaux des États-Unis et d’autres pays.

Alors que nous tournons le coin qui commence la course non officielle, le groupe s’enchaîne – et mon levier de vitesses se bloque. Un échelon se forme à l’avant et nous roulons à 30 mph en moyenne alors que je suis coincé dans le pignon à 16 dents, tournant furieusement. Je me démène pour trouver le plus gros tirage et me retrouve derrière l’énorme monticule de muscles qu’est le médaillé d’or olympique Marty Nothstein. Récemment retraité de la course professionnelle et de la compétition à plein temps, Nothstein avait l’habitude de remporter des séquences de victoires au Derby qui ont duré des mois. Mais c’est Pearson, me dit Simes, qui détient le record de victoires de tous les temps.

Toujours très redouté lors du dernier coup de pied à la ligne, Pearson fait le Derby depuis sa création il y a trois décennies. Mais actuellement, le sprinteur des Navigators, Kyle Wamsley, âgé de 27 ans, a remporté les victoires du Derby comme s’il se préparait pour la saison des European Classics – ce qu’il est en fait.

Nous gravissons le seul grand rouleau du manège, Topton Hill, puis coupons à gauche sur des routes de ferme étroites et sinueuses. Propulsés par un fort vent arrière, nous propulsons le long du run-in essentiellement plat. J’obtiens un coup d’œil trouble sur mon ordinateur – 37,5 mph. Je dérive sur le dos, rougeoyant d’épuisement. “Allez, 2 milles à parcourir !” Pearson crie dans mon oreille alors qu’il comble le vide que j’ouvre. Je continue de pédaler, désespérément, et je rattrape. Il ne reste plus que 11 d’entre nous alors que les sprinteurs commencent à jockey pour la position.

Il reste 200 mètres à parcourir jusqu’au panneau jaune indéfinissable qui signifie tout d’un coup. Wamsley, Pearson et quelques autres se précipitent par-dessus leurs barreaux, les jambes tonitruantes. Wamsley gagne. Encore. Mais il en va de même pour les amateurs heureusement épuisés qui ont été soufflés à l’arrière et se sont traînés dans le parking du vélodrome au cours du quart d’heure suivant.

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