Le triathlon a besoin de plus de diversité – c’est pourquoi je suis revenu après un accident

Note de l’éditeur : Le 2 mai 2021, Sika Henry a terminé troisième amateur féminine au classement général du Challenge Cancun 2021 (demi Ironman) et s’est qualifiée pour sa carte professionnelle.


Je me souviens encore très bien de m’être réveillé aux urgences en avril de l’année dernière. Mon objectif, devenir la première femme afro-américaine à devenir professionnelle dans le sport du triathlon, a été complètement anéanti après un horrible accident de vélo alors que je participais à une course Ironman 70.3 au Texas. Entendre les médecins discuter de la gravité de mes blessures, y compris un nez cassé, des dents qui bougent et un visage lacéré qui nécessiterait plus de 30 points de suture, m’a amené à une pensée : j’ai arrêté.

Après des tomodensitogrammes, une IRM et une intervention chirurgicale, j’ai passé ce qui m’a semblé être une éternité seul dans mon lit d’hôpital. Au lieu d’avoir des flashbacks sur la course et l’accident, j’ai beaucoup réfléchi à mon parcours dans le sport.

En tant que sauteur en hauteur universitaire à l’Université Tufts, je n’avais jamais envisagé la vie d’athlète d’endurance – je pensais que le mile était une épreuve longue distance. Mais comme la plupart, l’objectif de terminer un marathon s’est rapidement transformé en un style de vie consistant à passer les samedis à des courses sur route locales et à courir longtemps le dimanche. J’ai remarqué que les Africains de l’Est dominaient la scène du marathon ainsi que les coureurs de fond caucasiens dans le mélange, mais je n’ai pas vu de gens qui me ressemblaient : une femme afro-américaine.

Alors que je passais aux épreuves de natation-vélo-course, j’ai appris que les Afro-Américains ne représentaient que 0,5 % des participants au sport du triathlon. Lors de mon tout premier triathlon (un sprint) en 2013, il n’y avait qu’une seule autre personne de couleur sur le lieu de la course.

Cela a éveillé ma curiosité. Je voulais comprendre pourquoi il y avait si peu de personnes de couleur dans le triathlon, le cyclisme de compétition et la natation, alors j’ai rejoint des organisations comme la National Black Marathoners Association (NBMA) et la Black Triathletes Association (BTA). Grâce à la NBMA, j’ai appris que le militant des droits civiques Dick Gregory avait battu le record du mile au lycée, mais cela n’a pas été reconnu parce que les records établis lors des rencontres de l’État noir dans les années 1950 ne comptaient pas. Une fois les écoles intégrées, il est devenu le premier Afro-Américain à remporter un championnat d’État de cross-country dans le Missouri. Entendre des histoires sur Dick et Ron Gregory, Ted Corbitt et Marilyn Bevans m’a inspiré à chasser les relations publiques sur des distances plus longues, ce qui a finalement conduit à deux victoires au marathon.

Bien qu’il soit facile de supposer que la disparité des données démographiques raciales est le résultat d’un choix – « les Noirs préfèrent le basket-ball au cyclisme » – c’est plus profond que cela. Bien que nous vivions dans une ère post-droits civiques et que la participation à des sports comme le cyclisme, la natation et le triathlon soit apparemment ouverte à tous, quelle que soit leur origine raciale, les résultats de l’exclusion historique et systémique se font encore sentir aujourd’hui.

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Non, les vélos ne font pas de discrimination. Mais les cyclistes oui.

Selon la Ligue des cyclistes américains, de nombreuses communautés de couleur manquent de rues sûres pour faire du vélo. “L’accès équitable à une infrastructure sûre rend le vélo plus sûr pour ceux qui roulent déjà et aide à amener ceux qui veulent utiliser un vélo pour se déplacer dans les rues.” De plus, les personnes de couleur vivent souvent dans des zones où les niveaux de pollution de l’air sont élevés, ce qui peut affecter négativement leur santé, selon l’American Lung Association.

Et, selon des recherches menées par des chercheurs de USA Swimming, environ 64 % des Afro-Américains manquent de compétences de base en natation, une statistique profondément liée à la ségrégation raciale : comme les Afro-Américains n’étaient pas autorisés à nager dans les piscines publiques, ils allaient dans les lacs avec pas de sauveteurs, ce qui conduirait souvent à des noyades. Les parents sont inévitablement devenus protecteurs et ont empêché leurs enfants de nager. Les statistiques montrent que les enfants qui ne savent pas nager ont généralement des parents qui ne savent pas nager.

Semblable à la façon dont j’ai trouvé l’inspiration pour devenir un coureur de longue distance plus compétitif auprès d’athlètes avec lesquels je pouvais m’identifier, le manque de diversité dans le triathlon (en particulier au niveau élite) m’a inspiré à poursuivre les qualifications pour ma carte professionnelle dans l’espoir de pouvoir en offrir source d’inspiration pour une nouvelle génération d’athlètes. Mais alors que je me couchais à l’hôpital, puis que je passais des semaines chez mes parents à me rendre à des rendez-vous quotidiens chez le médecin, j’ai vraiment commencé à remettre en question l’importance de mes objectifs sportifs et l’importance d’être un défenseur de la diversité et de l’inclusion.

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« Tu es une grande source d’inspiration pour moi ! »

sika henry

Pendant ma convalescence chez mes parents, ma mère m’a apporté une pile de courrier. J’ai reçu des cartes attentionnées de la part de ma famille, d’amis et de collègues, mais ce qui m’a vraiment touché, ce sont les lettres manuscrites et les images magnifiquement dessinées d’enfants que je n’avais jamais rencontrés. À ce moment-là, j’ai réalisé le pouvoir de l’image. Vous ne savez jamais qui regarde, applaudit de loin, peut-être inspiré pour apprendre à nager, devenir un cycliste de compétition ou un futur coureur d’ultramarathon parce qu’il a vu quelqu’un avec qui il pourrait s’identifier. Je me suis donc fixé pour objectif d’être suffisamment en forme pour courir l’Ironman 70.3 Augusta, en Géorgie, en septembre 2019, cinq mois après mon accident.

Une fois que j’ai été autorisé à rouler à nouveau à l’extérieur, j’ai choisi un jour où il y avait une course d’un siècle en cours. Je suis sorti pendant la fin des heures après le début, alors qu’il y avait encore du soutien d’équipage sur la route. Je ne savais pas comment j’allais réagir mentalement au retour sur un vélo, et j’avais besoin d’être rassuré sur le fait qu’il y aurait un soutien médical.

J’ai fini par parcourir 60 miles ce jour-là et j’en ai apprécié chaque minute. Entre avril et septembre, mon entraîneur, Jonathan Caron, et moi l’avons fait au jour le jour. Certains jours, je me suis choqué de voir à quel point je me sentais à l’aise et fort, et d’autres jours étaient un pur enfer rempli d’apitoiement sur moi-même, de pensées d’arrêter et de pleurs dans ma cabine au travail.

Puis le jour de la course est arrivé, et je suis arrivée à la 6e place parmi les femmes amateurs (manquant la qualification pour ma carte pro de moins de 4 minutes) au deuxième plus grand Half Ironman du pays. Deux semaines plus tard, je me suis envolé pour Hawaï pour participer aux Championnats du monde Ironman 2019 à Kona.

sika henry

Après avoir franchi la ligne d’arrivée 140,6 milles plus tard, j’ai dit à mon père que j’avais failli abandonner après avoir démonté le vélo. Je ne pouvais pas imaginer courir un marathon après avoir nagé et fait du vélo sur un parcours aussi éprouvant. Il m’a demandé ce qui me faisait avancer. “C’était deux choses,” répondis-je. “D’abord, voir Roderick Sewell Jackson.” Alors que j’étais assis dans la tente de transition vélo-course à pied en pensant à toutes les excuses possibles pour arrêter, je ne pouvais pas effacer l’image du jeune athlète afro-américain doublement amputé avec l’expression de détermination sur son visage. “Deuxièmement, il y avait tellement de parents noirs et leurs enfants qui me suivaient en direct – je devais finir.”


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Questions de représentation

Avec si peu de modèles dans le sport, il n’est pas surprenant que les enfants noirs gravitent autour de sports comme le basket-ball et le football, et se voient rarement comme un cycliste professionnel ou un nageur olympique.

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J’ai récemment demandé à Skylar Smith, diplômé de l’Université Howard en 2020 et ancien capitaine de l’équipe de natation qui participera au Gorée Project, un échange culturel qui prépare deux nageurs afro-américains à une longue nage aux côtés de nageurs sénégalais, de retracer le parcours de la Trans- La traite des esclaves dans l’Atlantique – ce qui a influencé sa décision de nager à l’université. Elle a répondu avec enthousiasme : “C’était l’année où Simone Manuel a remporté l’or olympique dans mon épreuve : le 100 m libre.”

Qu’il s’agisse de Manuel dans la piscine, de Justin Williams à vélo ou de Joseph Gray sur un sentier, avoir des modèles dans des sports qui manquent considérablement de diversité peut être un outil puissant pour briser les stéréotypes. La sensibilisation ou l’admiration d’un nageur de compétition peut entraîner une augmentation du nombre d’enfants noirs apprenant la compétence vitale de la natation. Voir plus de personnes de couleur sur un vélo ou à l’extérieur pour une course matinale – comme Ahmaud Arbery – peut diminuer le stéréotype raciste selon lequel nous sommes une menace.

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Latoya Shauntay Snell veut que vous continuiez à vous présenter

Bien qu’il aurait été facile de ranger mon vélo et de laisser ce sport derrière moi, je suis revenu parce que je crois en l’importance de l’inclusion – investir dans des installations et des programmes de loisirs dans les communautés mal desservies, faire don d’articles de sport et donner de votre temps pour parler à les écoles à faible revenu (dont les statistiques montrent qu’elles sont majoritairement noires).

Souvent, quand je parle d’inclusion, on me demande : « Qui vous exclut ? Je crois que les barrières structurelles qui affectent de manière disproportionnée les personnes de couleur limitent l’accès aux sports comme le cyclisme et la natation. J’espère que mon partenariat avec des entreprises comme HOKA ONE ONE, qui fait don de prix lorsque je prends la parole dans des écoles élémentaires des centres-villes, et Zoot Sports, qui soutient le projet Gorée, et bien sûr mon objectif personnel de devenir pro en triathlon, aidera diversifier le sport.

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Sika Henry est chef de projet sur la connaissance des clients pour Ferguson Enterprises. Elle est titulaire d’un diplôme en économie de l’Université Tufts, où elle était sauteuse en hauteur collégiale. Sika est également deux fois vainqueur du marathon, finisseur du championnat du monde Ironman 70.3 2017 et finisseur du championnat du monde Ironman 2019. Elle est passionnée par l’augmentation de la diversité dans le sport du triathlon où les Afro-Américains ne représentent que 0,5% du sport.

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