Les compléments alimentaires pour sportifs sont-ils des drogues « passerelles » vers le dopage ?

En 2013, Susan Backhouse de l’Université métropolitaine de Leeds en Grande-Bretagne a publié une étude anonymisée intéressante sur les attitudes à l’égard du dopage chez les athlètes universitaires et internationaux, et sur leur lien avec l’utilisation de suppléments sportifs légaux.

La principale conclusion était que les athlètes qui déclaraient utiliser des suppléments nutritionnels étaient également plus de trois fois et demie plus susceptibles de signaler un dopage (22,9 % contre 6,0 %). Ils étaient également plus susceptibles de déclarer des attitudes positives à l’égard du dopage et une plus grande croyance en l’efficacité du dopage. Les résultats ont été considérés comme un soutien à «l’hypothèse de la passerelle»: vous commencez par chercher un avantage avec des pilules légales d’amélioration des performances, et vous finissez par passer aux trucs «durs» (c’est-à-dire interdits).

Lors de la réunion annuelle de l’American College of Sports Medicine plus tôt ce mois-ci, une paire d’affiches présentées par le coureur de 1500 mètres 3:41 Phil Hurst, de l’Université Canterbury Christ Church en Grande-Bretagne, a adopté une approche intéressante pour explorer ce concept.

L’étude a impliqué un groupe de plus de 300 athlètes de sports d’équipe, qui ont effectué une série de cinq sprints de 20 mètres. Les athlètes ont ensuite reçu un supplément dont on leur a dit qu’il améliorerait leurs performances de sprint (la condition placebo) ou améliorerait leur endurance mais nuirait à leurs performances de sprint (la condition nocebo, qui est essentiellement un placebo négatif). Dans les deux cas, le supplément n’était qu’un placebo. Puis, 20 minutes plus tard, ils ont répété les cinq sprints de 20 mètres.

Les résultats, présentés dans le premier poster, étaient plus ou moins ce à quoi vous vous attendiez : ceux qui ont reçu le placebo ont mieux réussi à maintenir leur vitesse que ceux qui ont reçu le nocebo. Il aurait été intéressant d’avoir également un groupe témoin, pour savoir si le placebo améliorait plus les performances que le nocebo les diminuait, mais cela reste une belle démonstration simple du pouvoir du placebo.

La prochaine étape de l’expérience, présentée dans la deuxième affiche, consistait à expliquer les résultats du placebo aux sujets, ainsi que des recherches de fond sur la puissance des effets placebo dans le sport.

Les athlètes ont ensuite rempli à nouveau un questionnaire (qu’ils avaient également rempli avant le début de l’expérience) qui évaluait leurs attitudes envers les suppléments sportifs et le dopage, ainsi que leur intention d’en consommer. Sans surprise, après cette éducation placebo « expérientielle », les athlètes ont rapporté des croyances plus faibles dans l’efficacité des suppléments sportifs, et aussi des attitudes moins favorables au dopage en général.

Une chose qu’il est important de clarifier : l’étude ne suggère pas que les médicaments améliorant la performance sont principalement des placebos (ce qui est un canard avancé par certaines personnes en faveur de la légalisation des médicaments). De nombreuses substances interdites améliorent réellement les performances.

Les suppléments sportifs légaux, en revanche, sont principalement des placebos (à quelques exceptions notables comme la caféine). Donc, la pensée est la suivante : éduquez les athlètes sur les avantages illusoires des suppléments sportifs, et ils seront moins susceptibles de les prendre. Ceci, à son tour, réduira le nombre de personnes évoluant vers des drogues interdites grâce à l’effet « porte d’entrée ».

Est-ce que ça marcherait ? C’est une idée intéressante, mais je me demande aussi si cela pourrait avoir l’effet inverse, car après tout, le supplément placebo améliorait les performances. Si j’étais un athlète qui ne prenait pas de suppléments sportifs, et que cette intervention me démontrait que je pouvais aller plus vite avec une simple pilule (et inerte), je pourrais penser : « Hmm, je devrais commencer à prendre des suppléments, et juste assurez-vous de ne rien lire qui jette un doute sur leur efficacité.

Je suis un peu ironique ici, mais c’est une question à laquelle je ne sais pas trop comment penser. Qu’il s’agisse d’aides à la récupération (comme les bains de glace) ou de prétendus boosters de performance, les placebos fonctionnent vraiment. Alors, en tant qu’athlète, comment gérez-vous cela? Embaucher quelqu’un pour vous mentir ?

J’aime à penser que le coup de pouce le plus puissant vient de croire fermement en quelque chose qui est vraiment vrai. C’est pourquoi je pense qu’il vaut la peine d’examiner les suppléments (et autres pratiques d’entraînement) utilisés par les athlètes, pour séparer les faits de la fiction. Mais c’est un sujet délicat !

Cet article a été initialement publié sur Runner’s World.

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