L’exercice avec mise en charge est-il vraiment inutile pour la solidité des os ?

“L’exercice n’est pas la voie vers des os solides”, selon le titre d’un récent article du New York Times, par Gina Kolata. En fait, poursuit l’article, l’exercice “a peu ou pas d’effet sur la solidité des os”.

Permettez-moi d’être en désaccord.

Le problème, à mon avis, n’est pas tant que l’article fournit les mauvaises réponses ; c’est qu’il pose la mauvaise question. En discutant des études qui ont (en effet) montré une augmentation de la densité osseuse en réponse à l’entraînement, Kolata écrit: “Ces études n’ont rien trouvé de plus qu’un effet d’exercice minuscule – de l’ordre de 1% ou moins, ce qui est trop petit pour être cliniquement significatif.”

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C’est vrai : l’étude à laquelle elle fait référence dans ce cas, par un groupe de l’Université du Missouri dirigé par Pamela Hinton (sur laquelle j’ai blogué lors de sa publication l’année dernière), a trouvé des augmentations de l’ordre de 1 % après 12 mois de entraînement en résistance ou entraînement au saut deux ou trois fois par semaine chez les hommes.

Est-ce que 1 % est significatif ? Pour comprendre le contexte, rappelez-vous qu’une fois la puberté terminée, le cours normal du vieillissement implique une perte osseuse régulière et inexorable. Des études ont montré que même les hommes jeunes et d’âge moyen perdent généralement entre 0,4 et 1,5 % chaque année de leur densité osseuse.

Les enjeux sont encore plus dramatiques si l’on considère une décennie ou une vie plutôt qu’une seule année. C’est pourquoi, lors du traitement et du suivi des patients à risque d’ostéoporose, le simple maintien (ou même le ralentissement du déclin) de la densité osseuse d’une année à l’autre peut être considéré comme un résultat positif et est associé à un risque de fracture plus faible.

(L’article du Times mentionne que des études d’exercices ont révélé un risque de fracture plus faible chez les personnes âgées, mais l’attribue à des muscles plus forts réduisant la probabilité de chutes. Bien qu’il y ait sans aucun doute une part de vérité à cela, il existe également des études sur des interventions sans exercice physique – thérapies médicamenteuses — où la densité osseuse reste stable ou diminue, mais le risque de fracture diminue également.)

Comment savons-nous que les effets subtils de l’exercice s’additionnent avec le temps ? Une façon consiste à comparer des cohortes qui pratiquent différents types d’exercices, comme Hinton l’a fait dans une étude de 2009. Lorsqu’elle a comparé les coureurs habituels, les cyclistes et les entraîneurs de résistance, les cyclistes avaient une densité osseuse significativement plus faible – comme prévu, car le cyclisme ne produit pas d’impacts discordants ni ne construit de muscles qui maintiennent les os sous tension, qui sont considérés comme les deux éléments clés de exercice de stimulation osseuse.

Un autre point intéressant de cette étude est que la masse corporelle maigre totale (c’est-à-dire les muscles) était un bon prédicteur de la densité osseuse chez les cyclistes et les entraîneurs de résistance, mais pas chez les coureurs. Donc, en général, avoir plus de muscle est bon pour vos os, car un muscle fort applique une tension. Mais cet effet est submergé par les impacts discordants d’activités comme la course à pied : il semble être plus important d’avoir des impacts discordants que d’avoir beaucoup de muscle.

Pour en revenir au point de départ : oui, il est vrai que faire quelques mois d’exercice ne produira pas une augmentation spectaculaire de la solidité des os. Il est également vrai que le simple fait de pratiquer une activité de « mise en charge », comme se tenir debout ou marcher, est peu susceptible d’avoir des effets bénéfiques sur les os pour la plupart des gens. L’os ne répond pas à l’exercice avec des augmentations spectaculaires comme nous l’imaginons que le muscle fait.

Là encore, pour la plupart des gens, les muscles non plus. Les bienfaits de l’exercice peuvent être presque magiques, mais ils sont souvent très subtils et s’accumulent sur de longues périodes. Si vous êtes à risque d’ostéoporose, commencer un programme d’exercice ne produira pas un revirement rapide. Mais ne pas faire d’exercice garantira à peu près que vos os s’affaiblissent progressivement d’année en année.

Cet article a été initialement publié sur Runner’s World.

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