Merci Lance, mais c’était vraiment à propos du vélo

Cher Lance,

Ceci est en partie une note de remerciement, en partie au revoir. Je t’ai vu pour la première fois à la télévision lors du Tour 1999, alors que je n’avais que 6 ans et que tu n’étais que l’Américain au maillot jaune. Vous avez remporté le contre-la-montre d’ouverture, puis les étapes de montagne, et à chaque instant qui passait, l’excitation affluait de plus en plus vite dans mon salon, portée par les voix de Phil et Paul. Vous avez porté ce maillot, ce symbole d’un vainqueur, avec un aplomb assuré. Cela m’a accroché d’une manière que je ne comprenais pas entièrement.

J’ai grandi comme la plupart des enfants américains, jouant au baseball l’été et au football l’automne. Je ne connaissais vraiment rien au cyclisme, mais mon père s’est assuré que mon frère et moi continuons à faire du vélo. Certains de mes meilleurs souvenirs d’enfance viennent de vélos, d’innombrables heures passées à sauter des monticules de terre avec mon frère ou à voir à quelle vitesse nous pouvions tourner en rond. Les vélos étaient un frisson, une aventure. Mais ensuite, mon père s’est tourné vers le Tour pour la première fois. Te voir courir a tout changé, Lance. J’ai appris que le cyclisme pouvait être plus qu’une simple tuerie.

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Au cours des sept années suivantes, regarder le Tour est devenu une tradition estivale entre moi et mon père. Nous avions une couverture télévisée aux heures de grande écoute après mes entraînements de baseball, ou mieux encore, après avoir passé la journée à voler autour des sentiers sur mon petit animateur géant de 24 pouces. Ces jours transformés en rituel; du début à la fin, tout est devenu une question de vélos. Mon père et moi allions au parc local et faisions un contre-la-montre à la maison à temps pour regarder la prochaine étape du Tour. À côté de lui, j’ai essayé d’imiter l’élégance que je voyais à la télévision, essayant d’être aérodynamique, espérant avoir l’air d’un pro.

maillot jaune us lance armstrong us pos

Chaque année, vous avez prolongé votre séquence, mon engouement pour le cyclisme s’est renforcé. J’ai été aspiré, regardant étape après étape, Tour après Tour, vous voulant maillot jaune après maillot jaune. Je me souviens avoir pensé que tout était fini après votre chute avec Iban Mayo en 2003, mais Ullrich a attendu. Je me souviens avoir pensé que vous succomberiez à la déshydratation cette même année, mais vous avez trouvé un moyen. Je me souviens du crash malheureux de Beloki lors de l’étape 9 et de votre détour avisé par la suite. Je me souviens de “The Look”. Je me souviens des attaques, des contre-attaques, des contre-la-montre acharnés, des victoires d’étape, des coups de bout de fil. Vous avez exposé la fusion paradoxale du cyclisme entre civilité et brutalité. C’était beau et fascinant, calme et chaotique. Les tensions du chronomètre à la fin d’une étape, ou la poussée d’intensité sous le cerf-volant rouge, m’ont saisi avec bien plus de puissance qu’un ballon, une frappe ou une tentative de panier.

tour de france cycliste 2003

tour de france étape 16

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Quelque part au milieu de ces sept années, le Tour m’a convaincu que je voulais être cycliste. Je voulais voir le monde à vélo. Je voulais attaquer des rivaux comme vous, mais je voulais aussi pédaler sans effort à travers les frontières du comté. Vous étiez une telle élite, une telle championne, que je me suis demandé s’il était possible de détacher le cyclisme de ce que je vous voyais faire pour le sport année après année – dominez-le, dirigez-le, pliez-le à votre volonté.

Mon rêve de faire du vélo semblait exagéré jusqu’à ce que je voie un jour mon père pédaler sur son nouveau vélo de route dans l’allée. C’était une édition Cannondale CAAD 3 – Team Saeco – la même machine qui a grimpé l’Alpe D’huez sous les meilleurs pros. Faire du vélo, et être cycliste, était plus réel après ça. J’ai rêvé de ce vélo – la machine parfaite – et j’ai réalisé que je ne voulais pas être comme vous autant que je voulais juste une relation plus profonde avec le vélo.

J’aimais toujours le cyclisme après votre départ, mais les signes apocalyptiques ont commencé à éclipser le sport. J’ai vu Floyd gagner le Tour en 2006, mais ensuite j’ai vu les médias le déchirer. Je vous ai vu lancer votre retour en 2009, mais vous avez fait votre admission à Oprah en 2013. Je suis devenu désenchanté par la course – mon attention compétitive s’est tournée vers des choses comme le ski et le skateboard – mais les racines du cyclisme sont restées dans ma psyché. Et ils n’ont cessé de grandir. Je me suis acheté un vélo de route et j’ai commencé à trouver du réconfort dans la conduite. Juste à cheval.

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Quand je conduisais ce vélo, découvrais de nouvelles routes et me mettais au défi jour après jour, les sentiments que j’avais à l’égard du dopage n’avaient pas tellement d’importance. Même aujourd’hui, quand je pars en balade, j’ai l’impression que mon esprit s’éteint totalement, et le vélo apporte une sensation de calme, comme une méditation. D’autres jours, il offre cette poussée d’endorphine, un plaisir évident. Le vélo est médicinal d’une manière que vous, la course et la compétition ne pourriez jamais être.

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Tu as pris une grande partie de ma confiance dans le cyclisme professionnel, Lance, et je veux t’oublier pour ça. Mais je sais aussi que sans vous, il est peu probable que j’aurais été exposé au cyclisme de la même manière. Sans vous, mon père et moi n’aurions pas écouté le Tour chaque année pendant 8 ans d’affilée. Peut-être que la couverture télévisée n’aurait pas été la même du tout, peut-être que je n’aurais jamais vu une vraie course de vélo. Tu étais ma porte d’entrée. Vous m’avez attiré dans la beauté de la course, la beauté de simplement faire du vélo.

Mais ce n’est jamais toi qui m’as gardé autour du vélo. Non, ce qui m’a empêché de tout dire et d’oublier le vélo, c’est ce que le vélo m’a donné et me donne encore en retour. Le sentiment de liberté de s’évader et d’explorer, les défis personnels posés et relevés, la camaraderie entre nouveaux amis, les heures de bricolage, le frisson d’un virage à grande vitesse ou le sentiment d’accomplissement après une heure de montée. Pour cela, je dois dire : Merci, Lance. Merci d’avoir attiré l’attention sur le cyclisme, de m’avoir donné, à mon père et à moi, une raison d’allumer la télévision ensemble, de nous avoir montré la beauté de la course automobile. Maintenant tu fais partie de deux extrêmes dans ma relation au sport, une porte d’entrée vers ce monde que j’aime tant, et un rappel de ses échecs. Et peut-être que je ne devrais pas oublier l’un ou l’autre.

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