Présentation de la toute première équipe de course de gravier du lycée

L’école Thaden de Bentonville, dans l’Arkansas, propose une activité parascolaire à ses élèves que peu d’autres écoles secondaires, voire aucune, proposent : une équipe compétitive d’équitation sur gravier. Annoncés à l’école et à la communauté en novembre dernier, les Thaden School Drop Barnstormers comptent actuellement six membres d’équipe, et ils prévoient de participer à de grandes courses de gravier à travers le pays cette saison.

Situé dans les monts Ozark à Bentonville, Arkansas, est largement connu dans la communauté cycliste pour ses sentiers de vélo de montagne. Mais il pourrait bientôt faire son chemin sur la carte en tant que destination de choix pour la conduite de gravier, selon Sam Slaton, spécialiste de l’éducation au cycle de l’école Thaden et membre du corps professoral d’anglais.

“Je pense que la communauté du gravier a pris de l’importance au cours des dernières années parce que nous avons tellement de belles routes ici”, a déclaré Slaton à Bicycling. “Bien que Bentonville soit certainement mieux connue pour ses sentiers de vélo de montagne, je m’attends à ce que la conduite sur gravier devienne de plus en plus un tirage au sort.”

L’école Thaden, qui a ouvert ses portes à l’automne 2017, est une école indépendante pour les élèves de la 6e à la 11e année, financée par la Walton Family Foundation, la même fondation qui a investi des millions de dollars dans le développement du système local à voie unique. À partir de la rentrée prochaine, il s’étendra à la 12e année.

En plus d’une base éducative dans les sciences et les sciences humaines, l’école Thaden propose trois programmes de signature à ses étudiants – Meals, Reels et Wheels. Le programme Wheels, dit Slaton, se concentre sur “l’équitation, l’arrachement et le remodelage des communautés”. L’école a même sa propre piste de pompage, et elle est sur le point d’ouvrir un nouveau bâtiment où les étudiants peuvent concevoir et fabriquer leurs propres cadres de vélo.

Le programme Wheels de l’école a convaincu l’étudiant et membre de l’équipe de gravier Isaac Raymond, 17 ans, d’y assister. En fait, Isaac, qui se dirigeait vers sa dernière année, voulait tellement aller à l’école Thaden qu’il a redoublé sa première année, puisque l’école n’offrait pas encore la 12e année.

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“Mon ancienne école n’avait pas été en mesure d’offrir certains des cours que je devais suivre, et Thaden a pu les offrir, donc cela faisait partie du tirage au sort”, a déclaré Isaac. “Le programme de cyclisme est l’un des points forts du programme et il était vraiment bien développé … donc entrer dans quelque chose qui était déjà bien développé, dans lequel je pouvais innover, a été vraiment sympa.”

Isaac a présenté l’idée d’une équipe scolaire d’équitation de gravier à Slaton (l’école Thaden a eu une équipe de vélo de montagne de la National Interscholastic Cycling Association (NICA) depuis son ouverture), après avoir conceptualisé à quoi pourrait ressembler l’équipe, ils ont envoyé la proposition à l’école.

“Pour autant que nous puissions en juger, c’est la première équipe de gravier d’une école secondaire au monde”, a déclaré Slaton.

Équipe cycliste de gravier Thaden School Drop Barnstormers

Bien que son expérience soit principalement dans le vélo de montagne – avec un peu de route et de cyclocross, pour faire bonne mesure – Isaac a décidé de se lancer à fond dans le gravier. Il a même vendu son vélo de montagne Pivot pour acheter un vélo de gravier Allied Able. La société Allied Cycle Works a déménagé son siège social à Bentonville l’année dernière, et Isaac dit qu’il apprécie que le vélo ait été fabriqué aux États-Unis.

“Je vis sur un tas de routes agricoles près de la frontière entre l’Arkansas et l’Oklahoma, donc c’est un peu là où je m’entraîne de toute façon”, a-t-il déclaré.

Qu’est-ce qui l’a poussé à se concentrer sur le gravel ?

« La partie communautaire est vraiment cool. Je ne pense pas que ce soit parce que ce n’est pas autorisé », a déclaré Isaac. « Et sans doute, je pense que c’est l’une des disciplines les plus difficiles. Parce qu’il combine la compétence dont vous avez besoin en VTT, avec une sorte de surface imprévisible, avec de très longues étapes sur route d’une journée.

Lorsqu’ils ont fait connaître la nouvelle équipe de gravier, six élèves ont manifesté leur intérêt, trois filles et trois garçons. Leur entraîneur, Luke Hall, est également entraîneur de la NICA et, selon Slaton, connaît les routes de gravier du nord-ouest de l’Arkansas comme sa poche. La plupart des étudiants n’avaient jamais été sur un vélo de gravier auparavant, et encore moins en possédaient un.

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“Nous avons dit aux membres potentiels de l’équipe qu’ils pourraient avoir à le faire sur leurs vélos de montagne NICA”, a déclaré Slaton. “Nous ne voulions pas que l’attrait de l’équipe dépende de la perspective d’un équipement cool.”

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L’équipe de gravier de l’école a été accueillie avec enthousiasme par la communauté cycliste locale et certains élèves ont reçu des vélos plus adaptés. L’équipe a même couru sa première équipe aux côtés du cycliste professionnel Logan Owen, qui était en ville pour le camp d’entraînement alternatif d’EF Education First Pro Cycling, Camp EF.

“C’est un début de bon augure”, a déclaré Slaton.

Équipe cycliste de gravier Thaden School Drop Barnstormers

Thaden School Drop Barnstormers roule aux côtés du cycliste professionnel Logan Owen.

En ce moment, les Thaden School Drop Barnstormers s’entraînent ensemble tous les mercredis, avec un long trajet le samedi. Ils cherchent également à faire des voyages de nuit à vélo. Pour lancer la saison, la moitié de l’équipe a participé au Grand Prix de Hazel Valley dans le nord-ouest de l’Arkansas le 22 février, aux côtés de Coach Hall. Le parcours de 55 milles comportait plus de 6 000 pieds d’escalade et les trois membres de l’équipe ont terminé.

Ils ont en vue de manière ambitieuse de nombreuses grandes courses de gravier à travers le pays, notamment Dirty Kanza, The Mid South 100 et Big Sugar. Isaac prévoit également de participer à l’Arkansas High Country, qui a eu lieu pour la première fois l’année dernière et comprend plus de mille kilomètres de randonnée à travers les monts Ozarks et Ouachita.

Équipe cycliste de gravier Thaden School Drop Barnstormers

Thaden School Drop Barnstormers participe au Grand Prix de Hazel Valley.

Les objectifs d’Isaac sont plus élevés que son calendrier de courses. En plus de participer à la course de 1 000 milles de l’Arkansas High Country, il espère un jour filmer un documentaire pendant celle-ci. Mais le documentaire ne se concentrerait pas sur la course elle-même. Au lieu de cela, il veut illustrer la gravité de l’insécurité alimentaire dans les petites villes dispersées le long du parcours de la course. Selon l’Arkansas Food Bank, l’Arkansas a le deuxième taux d’insécurité alimentaire le plus élevé du pays avec 17,2 %.

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« Ma famille travaille depuis longtemps dans la lutte contre la faim et l’insécurité alimentaire. L’Arkansas est généralement à la hauteur du Mississippi pour l’insécurité alimentaire », a déclaré Isaac.

Il y a beaucoup de choses que vous pouvez rater en traversant une zone en voiture, a noté Isaac. De nouvelles personnes, des modes de vie différents et même des problèmes comme l’insécurité alimentaire ne sont que quelques-unes des choses qu’il espère découvrir en explorant les communautés non pavées de son pays d’origine et au-delà.

“Le cyclisme sur gravier, pour moi, m’a montré une partie de l’Amérique rurale qui est en quelque sorte invisible, une fois que vous sortez des routes pavées et descendez dans les hurlements”, a déclaré Isaac. “Je pense que donner aux gens une sorte de fenêtre sur ce style de vie serait vraiment précieux.”

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