Quand les secondes comptent

Alors que les vents commençaient à souffler de plus en plus fort au large de l’océan Atlantique cet après-midi, l’aérodynamisme et la position sur la moto sont passés d’importants à critiques. Plus vous allez vite, plus vous rencontrez de résistance à l’air et plus vous devez produire de puissance pour percer un trou dans le vent. Un vent de face ou de travers a le même effet que d’aller plus vite (bien que ce ne soit pas aussi amusant) : la résistance augmente. Cela rend la réduction de la traînée aérodynamique plus importante car elle permet d’économiser des watts (puissance).

Si vous avez besoin de 350 watts pour rouler à 30 mph dans une position contre la montre et que vous vous retrouvez face à un vent de face, le maintien de 30 mph vous obligera à augmenter votre puissance de sortie à plus de 350 watts (cela dépend de la vitesse et de la direction du vent , entre autres facteurs). Pour des chiffres ronds, disons que le vent nécessite une augmentation de puissance de 15 watts pour maintenir 30 mph. Vous pouvez évidemment pédaler plus fort pour augmenter votre puissance de 15 watts, mais vous risquez de payer un lourd tribut pour cet effort. Si l’augmentation de la puissance de sortie vous place au-dessus de votre niveau d’intensité durable, la fatigue avant l’arrivée vous obligera à ralentir considérablement.

C’est là que l’aérodynamisme et l’entraînement en soufflerie et sur les vélodromes portent leurs fruits. Tout le monde dans le peloton a une position de contre-la-montre finement réglée, qui maximise simultanément la capacité de produire de la puissance, minimise la traînée aérodynamique et optimise le confort afin que le coureur puisse rester dans la position optimale pendant toute la durée d’un contre-la-montre. Auparavant, cela suffisait, mais ces dernières années, nous avons réalisé que les coureurs pouvaient apporter des ajustements spécifiques à leurs positions contre la montre – à la volée et en fonction des conditions – pour optimiser davantage leurs avantages aérodynamiques.

Une position aérodynamique était autrefois décrite comme une chose, mais maintenant c’est mieux décrit comme un comportement. Dans le passé, nous avions l’habitude de placer un pilote dans une position qui lui convenait le mieux dans la soufflerie, ce qui signifiait que cela entraînait les nombres de traînée les plus bas, et lui disions de rester dans cette position quoi qu’il arrive. Ce conseil était basé sur la notion que cette position spécifique était l’équilibre optimal entre puissance, traînée et confort. Mais il y a des moments où passer à une position qui compromet l’un de ces facteurs peut être bénéfique, ce qui a conduit à l’idée de montrer aux athlètes comment changer de position en fonction des conditions de la course.

Rentrez votre menton pour que votre tête s’enfonce dans l’espace entre vos épaules est l’une des techniques utilisées pour optimiser l’aérodynamisme lorsque vous roulez à très grande vitesse (en descente) ou par vent de face. Abaisser la tête peut réduire considérablement les nombres de traînée. Dans notre exemple précédent, il peut suffire de réduire la puissance nécessaire pour rouler à 30 mph de ces 15 watts. Cette “vitesse libre” élimine le besoin d’augmenter la puissance de sortie, permettant ainsi au cycliste de soutenir son effort plus longtemps avant de se fatiguer. Le problème est que rentrer la tête compromet la capacité du pilote à voir où il va et peut parfois rendre la respiration plus difficile. Et selon la souplesse du cycliste, cela peut aussi être inconfortable. Avancer ou reculer sur la selle et déplacer les positions des mains peuvent également avoir un impact sur la traînée pour certains cyclistes, et dans les montées, les techniques opposées sont souvent utilisées – passer à une position plus droite qui sacrifie l’aérodynamisme mais améliore la capacité à produire de la puissance.

Étant donné que ces modifications de la position aérodynamique de base de l’athlète ne sont pas durables pendant la durée d’un contre-la-montre, les coureurs doivent apprendre quand les utiliser. C’est pourquoi mes entraîneurs et moi-même préférons emmener nos athlètes au vélodrome après les avoir testés en soufflerie. Sur le vélodrome, vous pouvez demander aux coureurs de faire des tours à des vitesses spécifiques (plus faciles à contrôler que de rouler à une puissance spécifique sur la piste) dans des positions spécifiques, puis de leur montrer comment leur puissance de sortie change. C’est une partie importante du processus d’apprentissage car elle permet aux cyclistes de voir et de comprendre l’impact réel que de légères modifications de position peuvent avoir.

Dans le contre-la-montre d’aujourd’hui, les hommes qui ont commencé plus tard dans l’après-midi ont dû faire face à un fort vent de face et de travers, mais il y a aussi eu des moments où ils ont été abrités par des bâtiments et le paysage. Dans les zones exposées où les vents étaient les plus violents, on a vu des coureurs comme Alberto Contador laisser tomber sa tête dans l’espace entre ses bras. Dans le passé, cela était considéré comme le signe qu’un cycliste se fatiguait et ne pouvait pas maintenir sa position aérodynamique optimale. Maintenant, c’est considéré comme une technique pour optimiser l’aérodynamique au-delà de la position aérodynamique de base, pour économiser des watts. La course d’aujourd’hui entre Andy Schleck et Alberto Contador était extrêmement serrée, et Contador n’a commencé à prendre un avantage durable sur Schleck que dans les 10-15 derniers kilomètres. En tant que dernier coureur à prendre le départ, Contador avait l’avantage de pouvoir entendre parler des intervalles de temps de Schleck, et il savait sans aucun doute que Schleck était plus rapide au premier contrôle horaire. Plus que probablement, Astana et Saxo Bank avaient des membres du personnel sur le parcours pour enregistrer et relayer les temps intermédiaires en plus des temps officiels.

Une fois qu’il est devenu clair que ce contre-la-montre n’allait pas être répété du 1:44 battant Contador distribué à Schleck lors du dernier contre-la-montre du Tour de France 2009, la ligne à travers chaque virage et les techniques disponibles pour minimiser la traînée sont devenues crucial, car les 31 secondes qui séparent les deux hommes à l’arrivée représentent une moyenne de 0,6 seconde par kilomètre. En réalité, Contador gagnait probablement 1-2 secondes par kilomètre sur les 10-15 derniers kilomètres de l’étape. Bien qu’il y ait beaucoup de facteurs qui ont joué un rôle dans ces gains (différences de récupération après la montagne, meilleure/moins bonne position aérodynamique de base, meilleure/moins bonne tenue de route dans les virages et les ronds-points, etc.), la fatigue dès les 2/3 premiers de la scène a certainement joué un rôle. « Économiser des watts » en modifiant votre position aérodynamique en fonction du vent, de la vitesse et du terrain peut prolonger la durée pendant laquelle vous pouvez maintenir votre meilleur effort, ou au moins rendre votre baisse inévitable de la puissance de sortie plus progressive et moins sévère. Pour Andy Schleck, traiter l’aérodynamique comme un comportement a peut-être minimisé ses pertes et – au moins pour un temps – mis Contador dans les cordes. Et pour Contador, traiter l’aérodynamique comme un comportement et savoir minimiser le trou qu’il a dû faire face au vent de face a peut-être sauvé son Tour de France.

Chris Carmichael est le fondateur et PDG de Carmichael Training Systems et l’entraîneur de Lance Armstrong. En 2010, CTS célèbre son 10e anniversaire en tant que première destination pour l’entraînement, les camps et les tests de performance. Pour plus d’informations sur ce que CTS peut faire pour vos performances, visitez www.trainright.com, appelez le 866-355-0645 ou retrouvez-nous sur Facebook à www.facebook.com/carmichaeltrainingsystems.

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