Rencontrez Ayesha McGowan, la première cycliste professionnelle noire des États-Unis

  • Nom : Ayesha McGowan
  • Âge : 34
  • Ville natale : Atlanta, Géorgie
  • Équipe: LIV Cycling
  • Plus grande réalisation : Septième place dans la sixième étape du Tour Cycliste Féminin International de l’Ardèche.

Vous connaissez peut-être Ayesha McGowan en tant que coureuse cycliste professionnelle pour LIV Cycling. Ou peut-être la connaissez-vous en tant qu’auteur du célèbre blog A Quick Brown Fox. Ou peut-être la connaissez-vous pour son plaidoyer dans la promotion de la diversité et de l’inclusion dans le monde du cyclisme, qu’il s’agisse d’obtenir plus de POC sur les vélos ou de s’assurer qu’ils sont en mesure de gravir les échelons.

Elle a commencé son voyage il y a plusieurs années dans le but de devenir la première cycliste professionnelle noire des États-Unis. Après des années de progression constante dans le classement cycliste, en 2021, elle a officiellement rejoint l’équipe WorldTour de LIV Cycling en tant que coureuse satellite. Plus récemment, elle s’est rendue à sa première course par étapes européenne, le Tour Cycliste Féminin International de l’Ardèche de sept jours, où elle a pris une septième place à l’étape 6.

Ici, Bicycling rattrape la femme de 34 ans alors qu’elle reprend l’entraînement pour sa prochaine aventure.

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Cette interview a été modifiée pour plus de longueur et de clarté.

Cyclisme : En 2015, vous veniez de commencer à courir, mais vous saviez déjà que vous vouliez être la première femme professionnelle noire aux États-Unis. Six ans plus tard, vous avez réussi. Comment avez-vous fait pour que cela se produise?

Ayesha McGowan : Je ne pense pas qu’il y ait une version claire et simple des événements, vraiment. Je pense que l’essentiel a été la cohérence et le fait de continuer à être dans l’instant, d’aller de l’avant.

À quel moment avez-vous pensé: “Je vais vraiment pouvoir devenir pro?”

Cela peut sembler étrange, mais je n’ai pas l’impression d’avoir jamais cru que je pouvais. Je sais que j’utilise parfois des termes larges, comme dire que c’était une chimère et un objectif ridicule ou autre. Mais je n’ai jamais l’impression d’avoir ressenti cela. C’était moi qui projetais ce que je ressentais comme d’autres personnes probablement à propos de mes projets.

Mais depuis le début, ça n’a jamais été ‘peut-être que ça marchera’. J’étais assez confiant que ça marcherait, et j’avais aussi l’impression que si ça ne marchait pas, ce ne serait pas à cause de moi. Je n’ai jamais eu l’impression que quelque chose que je faisais allait être la raison pour laquelle je ne l’ai pas fait.

Qu’avez-vous ressenti en participant à votre première grande course européenne en septembre ?

J’étais vraiment, vraiment excité avant de commencer. Je n’étais pas nerveux, je voulais juste vraiment courir. J’avais passé tellement de temps ces deux dernières années à m’entraîner et à être dans ma tête, et je savais que je devais sortir et courir. Donc le premier jour était incroyable. Et puis le deuxième jour, je me suis sentie vraiment nerveuse ! Et c’était vraiment bizarre. J’ai terminé le premier jour, ce n’était pas une course spectaculaire, mais ce n’était pas mal non plus. Pourtant, pour une raison quelconque, je suis devenu super nerveux.

Ce n’était pas ma première course par étapes – j’ai fait la plupart des courses par étapes américaines et à ce stade, je les connais assez bien. Mais le plus long que j’ai fait avant cela a duré cinq jours et il n’y avait pas autant d’escalade. Celui-ci était tout en escalade, et je ne me considère en aucun cas comme un grimpeur. Chaque jour, nous montions, montions. Même les scènes plates n’étaient pas plates. Ou, du moins, nous avons une interprétation très différente de ce que signifie plat. Je pense que c’était intimidant pour moi. En y arrivant, je voulais vraiment m’assurer que je n’allais pas être soufflé hors de l’eau à cause de la quantité d’escalade qu’il y avait.

Chaque année, je me suis amélioré de plus en plus en escalade, et je me sentais donc plus confiant pour cette course. En général, je pense que lorsque j’ai commencé à travailler avec l’entraîneur que j’ai maintenant, cela a fait une énorme différence. J’ai remarqué que je ne me sentais pas aussi perdu dans les étapes d’escalade, même lors d’une course comme Redlands. La première année où j’ai fait Redlands, j’ai terminé bon dernier le dernier jour, mais j’ai fini. Et je n’étais pas censé finir, c’est ce que tout le monde m’avait dit. “Vous ne terminez jamais votre premier Redlands.” Et je me dis: “D’accord, les gars, peu importe.”

En dehors de l’escalade, comment la course se compare-t-elle à la scène nationale aux États-Unis ?

Cela semblait un peu plus intense, mais je pense que le plus difficile, c’est que les routes sont simplement différentes. Il y a tous ces ronds-points et ces mobiliers routiers. Nous n’avons pas vraiment cela aux États-Unis, et c’était donc très épuisant sur le plan cognitif. Comme, je cours mais j’essaie aussi de ne pas toucher ces médianes aléatoires pendant que les gens crient et que des choses surgissent partout sur la route. Mais parce que j’ai tellement d’expérience en courses critiques, ce n’était pas aussi difficile que ça aurait pu l’être. J’ai l’impression que si je n’avais fait que des courses sur route, j’aurais eu des ennuis.

Comment c’était de rouler avec l’équipe LIV WorldTour ?

C’est une équipe de coureurs vraiment cool. J’étais la seule personne non néerlandaise et ils ont tous beaucoup d’expérience. J’ai l’impression qu’ils aiment sortir du ventre de leur mère et commencer à pédaler, c’est tellement ancré dans leur culture. Mais ils étaient tous vraiment gentils, vraiment serviables et encourageants. Il aurait pu y avoir beaucoup de pression au sein d’une si grande équipe, mais j’ai l’impression d’avoir fait du très bon travail.

Et vous avez obtenu une septième place sur la sixième étape, c’est énorme !

Honnêtement, j’ai l’impression que j’aurais pu faire mieux. Je me suis retrouvé en position de bien faire et puis il y a eu beaucoup de remue-ménage juste avant le sprint, et j’ai fini septième.

Vous l’avez dit à plusieurs reprises sur Instagram que vous êtes “fier mais pas satisfait”. Cela a-t-il été un peu un mantra pour vous ?

J’ai l’impression qu’avec tout ce que j’accomplis, chaque fois que j’accomplis quelque chose de nouveau, on s’attend à ce que je sois heureux, et alors je peux être fait. Mais si je suis allé aussi loin, jusqu’où puis-je aller ? Ne vous méprenez pas, je suis vraiment content d’une septième place. Mais il y a six autres endroits que je peux essayer d’obtenir. J’ai l’impression qu’avec un peu plus d’expérience, ça pourrait être vraiment cool de voir ce que je peux accomplir.

Vous avez également récemment publié un excellent message qui commençait par «Je ne suis pas ici parce que je suis noir. Je suis ici ET je suis noir. Je crois vraiment que la représentation compte. Je crois aussi que tout n’est pas le symbolisme que les gens pensent que c’est. Avez-vous eu beaucoup de recul à ce sujet?

Il y a toujours cette idée qu’il n’y a pas de préjugés dans les courses de vélo, vous roulez simplement sur votre vélo et la meilleure personne gagne. Mais ce que les gens ne comprennent souvent pas, c’est à quel point j’ai dû faire face juste pour être dans cette course, même pour avoir l’opportunité d’être là pour voir si je pouvais bien faire. Il y a tellement d’autres athlètes noirs qui n’ont jamais l’occasion de montrer qu’ils peuvent faire quelque chose, parce qu’ils courent toujours dans leur scène locale, et ils ne peuvent pas s’en sortir, parce que les opportunités pour eux ne sont pas là . C’est donc un concept vraiment frustrant pour moi, parce que la plupart des gens pensent que c’est si simple, et tout ce que vous avez à faire est d’être rapide, mais ce n’est pas si facile.

Je dois imaginer que vous êtes régulièrement confronté à la négativité sur Internet – comment gérez-vous cela émotionnellement et mentalement tout en essayant d’être un coureur cycliste, ce qui est déjà éprouvant mentalement et émotionnellement ?

Je pense que c’est beaucoup plus facile maintenant qu’avant, parce que je passais beaucoup de temps dans la section des commentaires à répondre à tout le monde, à me défendre parce que j’en avais besoin, ce qui n’est tout simplement pas la chose à faire. Je ne le fais plus autant, mais honnêtement, je ne regrette pas de l’avoir fait parce que j’ai l’impression qu’à ce moment-là, beaucoup de conversations que nous avons eues depuis n’avaient jamais eu lieu. J’ai l’impression qu’en tant que communauté, nous avons pas mal progressé. Mon but a été de donner aux gens qui n’étaient pas sûrs l’occasion d’apprendre quelque chose.

Au cours des sept dernières années à essayer de devenir pro, quel a été le moment fort pour vous ?

Je n’ai pas l’impression d’avoir vécu des moments de gloire avec la course. Mais j’ai pu faire du vélo tandem avec ma grand-mère. C’est mon moment de vélo préféré et le sera probablement toujours. J’ai l’impression que je ne pourrai jamais faire mieux.

Quelle est la prochaine à votre agenda ?

En ce moment, je n’ai pas de contrat. J’ai l’impression que c’était une année tellement bizarre parce que je n’avais pas vraiment pu courir jusqu’en Ardèche. J’ai l’impression d’être arrivé au point où j’ai cessé de m’inquiéter pour les courses, parce que soit ça va marcher, soit ça ne marchera pas. J’ai l’impression d’avoir fait tout ce que je pouvais et je veux juste continuer à courir parce que j’aime ça.

Mais j’ai l’impression que l’objectif de devenir un athlète professionnel, je l’ai fait. Mettez un chèque à côté de cela. Et en ce qui concerne le plaidoyer, j’ai des plans vraiment sympas sur lesquels je travaille, donc je suis vraiment excité à ce sujet.

Y a-t-il un autre message dont vous voulez vous assurer qu’il soit diffusé ?

Ces jours-ci, j’essaie de faire comprendre le pouvoir de l’opportunité. Et je veux dire une véritable opportunité, pas des gens qui reçoivent des choses qui ressemblent à des opportunités, mais qui n’en sont pas. Pour donner un exemple, supposons que quelqu’un obtienne une place dans une équipe de basket-ball. Mais tout ce qu’ils font dans l’équipe, c’est s’asseoir sur le banc et ne jamais jouer, ils ne montrent jamais aucun signe d’aptitude. Si tout ce que vous faites est de vous asseoir sur le banc, à quoi ça sert ? Certaines personnes diront : « Oh, eh bien, ils peuvent s’entraîner avec l’équipe et s’améliorer », mais s’ils ne jouent jamais, alors à quoi ça sert ?

D’après ma propre expérience, j’ai aussi eu des gens qui ont décidé qu’ils allaient faire des choses pour moi que je ne leur avais jamais demandé de faire. Comme si j’avais un chef d’équipe qui me traitait vraiment mal, qui m’a dit que c’était le cas, « parce que c’est comme ça que les équipes européennes traitent les coureurs. Je te prépare. Mais je ne t’ai jamais demandé de faire ça. Ce n’est pas quelque chose que je voulais.

Pour moi, j’ai l’impression que le plus grand changement est survenu lorsque j’ai eu les ressources dont j’avais besoin. Avant ça, je faisais ces courses, mais ma préparation était merdique, parce que je n’avais pas d’entraîneur. Il m’a fallu des années pour obtenir un vélo de contre-la-montre, et toutes ces courses par étapes en Amérique ont un contre-la-montre. Nous devons commencer à réfléchir aux choses dont les gens ont réellement besoin, quels sont les outils pour réussir ? Et ce n’est généralement pas qu’une chose. Mais en ce moment, c’est comme si on donnait un vélo à quelqu’un, c’était fini.

En 2015, vous m’avez dit : « Peut-être que je suis un peu folle et confuse quant à la raison pour laquelle aucune autre femme noire n’est encore devenue cycliste professionnelle, et c’est probablement parce que ce n’est pas une carrière très glamour. Mais cela semble toujours super amusant. Et si je peux le faire, je vais le faire. Je ne vois pas pourquoi pas!”

Ouais, je n’avais aucune mesure de cela. Ma jauge était très aveuglément ambitieuse. C’est bizarre, parce que je suis aussi super anxieux à propos de chaque petite chose. Mais pour une raison quelconque, avec de grandes choses, je me dis: ‘Ouais, ça va totalement arriver. Il n’y a aucun moyen que ça ne marche pas. Les petites choses qui me terrifient, mais les grandes sont amusantes.

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