Rencontrez l’homme qui prend sa retraite dans l’endroit le plus reculé de la planète

Toute cette tentative, à entendre Al Newman le dire, était stupide. Vraiment, vraiment stupide.

Qu’est-ce qui pousse un homme de 73 ans d’Ann Arbor, dans le Michigan, à renoncer à une retraite confortable au crépuscule et à faire du vélo pendant quelques heures éphémères à travers une toundra glacée à l’autre bout du monde ?

Blâmez un esprit intérieur imprudent – le même qui l’a poussé à forger son propre chemin en premier lieu. « Pour être entrepreneur, il faut être prêt à prendre des risques calculés », dit-il.

Et pour passer vos vacances du Nouvel An à vélo en Antarctique, comme l’a fait Newman, après des refus sans fin de pratiquement toutes les sociétés d’expédition sur le continent gelé parce qu’elles ne traitent pas vraiment ce genre de demandes, vous devez compter avec les aléas. Comme se retrouver bloqué en Antarctique en janvier, parce que l’Antarctique en janvier – quand c’est l’été, rien de moins ! – est sujet aux types de tempêtes de neige dévastatrices qui peuvent interrompre les voyages aériens et bloquer les visiteurs pendant des semaines.

C’est le genre de risques, aussi stupides soient-ils, qui font vibrer Newman. Cela le ronge. Cela le pousse à déraciner sa vie et à poursuivre des idées farfelues aussi longtemps qu’il en a besoin, et à brûler autant de ressources que nécessaire, car le succès n’est pas aussi doux sans la menace d’une catastrophe. Pourquoi ne laisserait-il pas tout tomber… y compris des masses de pâte – pour se livrer, comme il l’appelle, à un “comportement inacceptable” ?

Soit vous l’obtenez, soit vous ne l’obtenez pas.

“Quand les gens me demandent pourquoi je fais ça, je ne réponds pas”, dit Newman. “Parce que s’ils demandent, ils ne comprendront jamais.”

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Newman a été actif la majeure partie de sa vie, participant à des sports comme le basket-ball, le football, le softball et la course d’orientation, dont il est un ancien champion national.

Tout a commencé avec quelques pièces de monnaie. En 1960, la Monnaie de Denver a mal imprimé un lot de pièces de monnaie et les a envoyées par erreur au Michigan, où un jeune Newman rusé et son frère, Chuck, se sont disputés certaines des pièces de cuivre et ont compris comment les retourner pour 10 cents chacune aux collectionneurs. Grâce à une annonce bien placée dans Numismatic News, les frères Newman, alors adolescents, ont réalisé un joli profit, l’équivalent de 30 000 $ aujourd’hui. Et c’est ainsi qu’a commencé une séquence entrepreneuriale.

Les Newman ont fondé plus d’une douzaine d’entreprises basées dans le Michigan après leur première entreprise, notamment ReCellular, qui a recyclé et remis à neuf des téléphones portables usagés ; Astrotype, qui a développé le premier traitement de texte informatisé ; et Rent-a-Byte, le premier magasin en Amérique où les clients pouvaient louer des ordinateurs. Bien que Newman ait « pris sa retraite » en 2010, il encadre toujours des entrepreneurs en herbe et siège au conseil d’administration de plusieurs organisations à but non lucratif, dont A Brighter Way, qui aide d’anciens prisonniers à réintégrer la société.

Pendant tout le temps que Newman a passé dans les salles de réunion toute sa vie, cependant, il a été un pilier des gymnases, des terrains et des activités de plein air pendant tout aussi longtemps. Au lycée, il a appris le football, le basket-ball et le baseball. À l’âge adulte, il a emmené son équipe de softball locale à des compétitions nationales. Et pendant plusieurs décennies, Newman a excellé dans un sport exigeant relativement inconnu du grand public : la course d’orientation, où vous courez contre d’autres à travers la nature avec une carte et une boussole. Il est en fait devenu champion national de ce sport et participe toujours à 20 compétitions par an dans tout le pays.

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Avec tant de succès dans tant d’autres entreprises, il est surprenant que Newman fasse la une des journaux pour des réalisations fantastiques dans un sport qu’il ne pratique pas beaucoup.

Comme tous les enfants, Newman faisait du vélo dans la ville quand il était petit, mais a perdu le contact en grandissant et a trouvé d’autres activités sportives. Il n’avait même pas son propre vélo lorsqu’un ami l’a invité à faire un tour à vélo en Chine en 1982, lorsque le pays a commencé à s’ouvrir aux touristes américains.

Le voyage touristique ne lui a pas seulement ouvert les yeux sur un monde au-delà d’Ann Arbor. Plus important encore, le trek a lancé une quête personnelle, même s’il a fallu encore quelques décennies à Newman pour la réaliser.

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La retraite ne ralentit pas Newman. Il voyage encore régulièrement à vélo partout dans le monde, y compris ici en Afrique en 2017.

La plupart des gens ne sortent pas du lit et déclarent leur intention de rouler d’un océan à l’autre. Mais Newman n’est pas la plupart des gens. Un matin au hasard en 2009, malgré son statut de cycliste occasionnel qui parcourait 1 500 milles par an, il s’est réveillé et a ressenti le besoin de voir l’Amérique depuis sa selle. “Dieu”, dit-il à sa femme, Roddy. “J’aimerais vraiment faire du vélo à travers le pays.”

Pour tester son courage et voir s’il était à la hauteur de la tâche, Newman est immédiatement parti pour une escapade de 50 milles. “Non”, a-t-il plaisanté à Roddy en revenant épuisé du trajet. “Ce n’est pas possible.”

Mais un petit échec ne décourage jamais un bon homme d’affaires, alors Newman a passé quelques mois à développer sa vitesse et son endurance avant de se lancer dans un voyage de 49 jours avec Crossroads Cycling, une entreprise de tourisme d’aventure, en mai.

Newman était l’un des 25 cyclistes à commencer à Los Angeles, mais au moment où il a atteint Boston 3 415 miles plus tard – après avoir traversé des déserts à des températures à trois chiffres, escaladé des montagnes magnifiques mais exténuantes dans le Midwest et évité des nids-de-poule embêtants sur des routes branlantes du nord-est – il n’était que l’un des neuf coureurs à terminer l’exploit.

Le voyage a-t-il parfois été nul ? Bien sûr, dit Newman. “Mais c’était une merveilleuse façon de voir le pays.”

Bien qu’il ait survécu à la campagne de cross-country, Newman n’avait techniquement parcouru que 14 États lors de la tournée. Il en voulait plus. Il a donc augmenté la mise et a décidé de s’attaquer aux 36 autres.

Au cours de la décennie suivante, Newman a profité de toutes les occasions pour cocher un nouvel État sur sa liste, qu’il s’agisse de se connecter avec des coureurs sur une étape du Maine à la Floride ou d’interrompre des vacances paisibles juste pour le plaisir. Prenez le temps que lui et Roddy faisaient de la randonnée à Sedona, en Arizona, par exemple.

Avec sa mission folle en tête, il a demandé à sa femme s’il pouvait se rendre dans la région de Four Corners à six heures de route, juste pour rouler entre l’Utah et le Colorado. “Je suis rentré en pensant:” Qu’est-ce qui ne va pas avec vous? “, Dit Newman. “C’est un comportement inacceptable. C’est dingue !”

Lorsque Newman a finalement atteint son dernier état en 2017 (Rhode Island), il était naturellement temps de faire monter les enchères. “Après avoir fait tous les 50, j’ai commencé à me demander:” Quel est le prochain objectif vraiment stupide?

Il s’avère qu’il était sur la bonne voie pour y parvenir. En 2017, Newman avait déjà parcouru les cinq continents : il y avait la tournée en Chine, un voyage d’affaires à vélo d’une journée à Amsterdam, une visite pour voir son fils en Australie, une balade épique à travers les Andes aux côtés de Roddy, et bien sûr, le grand défi américain.

Vient ensuite l’Afrique. Ce mois-là, Newman et neuf autres coureurs ont conquis le continent pendant trois semaines et demie, dont huit jours juste pour traverser le désert du Kalahari, et ont affronté une multitude d’ennemis redoutables en cours de route : chaleur torride, froid mordant, routes en planche à laver, violentes tempêtes. , et un rendez-vous précaire avec un serpent mamba noir mortel.

“Si vous êtes mordu par l’un d’entre eux, vous avez environ 30 minutes jusqu’à ce que vous ne soyez plus avec nous”, dit Newman. « Sa tête était levée et prête à frapper. J’ai raté la morsure de peut-être six pouces.

Au diable le danger, Newman est revenu d’Afrique en un seul morceau, avec un continent à parcourir. Maintenant, si seulement quelqu’un le laissait réellement y arriver.

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Newman a dû transporter toutes ses fournitures en traîneau alors qu’il faisait du vélo en Antarctique.

L’Antarctique est le morceau de terre le plus éloigné de la planète – un très grand morceau de terre, à 5,4 millions de miles carrés, mais tout de même solitaire. La plaque de glace géante n’est pas très accessible aux touristes, et parmi les quelques opérateurs d’aventure du continent qui planifient des excursions – principalement des croisières polaires, des ascensions et des descentes à ski – pratiquement aucun n’offre de circuits à vélo. Newman le sait. Il les a tous appelés.

“J’ai essayé par tous les moyens pour que quelqu’un m’autorise à faire du vélo en Antarctique”, dit-il. « Et ils m’ont tous dit que c’était impossible. J’avais besoin d’un permis, et ils ne l’ont pas permis.

Newman n’a pas l’habitude d’admettre sa défaite, mais il manquait rapidement d’options et craignait que sa grande expérience échoue finalement. À la dernière heure, cependant, un ami du Bureau des programmes polaires de la National Science Foundation a fait basculer Newman vers Antarctic Logistics & Expeditions (ALE), qui propose un transport aérien et des expériences guidées aux voyageurs.

À la surprise de Newman, ALE était partant. “Sachez simplement que vous roulerez seul”, a averti l’organisation.

C’était tout ce qu’il avait besoin d’entendre. Son odyssée était de retour.

« Il y a un vrai problème de perception de la profondeur là-bas. Je pensais qu’un glacier au loin était à un mile, mais c’était en fait 23. »

Le soir du Nouvel An 2018, Newman a volé de Detroit à Punta Arenas, au Chili, avec des escales à Dallas et Santiago entre les deux. ALE transporte tous les passagers de Punta Arenas aux montagnes Ellsworth dans l’Antarctique occidental (un vol de six heures) sur un cargo Ilyushin IL-76, un monstre d’un avion qui a été initialement conçu pour transporter du fret vers l’URSS mais est maintenant utilisé en cas d’urgence les évacuations et les efforts de secours en cas de catastrophe – et, bien sûr, pour emmener une poignée d’amateurs de sensations fortes dans un endroit si éloigné que cela pourrait aussi bien être la lune.

Même après avoir atterri au Chili, Newman n’était pas sûr d’arriver à temps en Antarctique, voire pas du tout. Après un briefing avec ALE, il a appris que le temps y avait récemment été si mauvais que certains voyageurs attendaient à Punta Arenas depuis une semaine juste pour survoler. Mais les responsables ont déterminé qu’ils auraient une petite fenêtre pour entrer et sortir du continent avant l’arrivée de la prochaine tempête.

« Dans quoi me suis-je fourré ? » s’est demandé Newman.

Néanmoins, il était temps. Le 3 janvier 2019, Newman est monté à bord du bestial IL-76, construit pour résister aux intempéries, et a atterri plus tard dans la matinée sur une piste de glace bleue au Union Glacier Camp d’ALE. La température était douce de 5 degrés Fahrenheit avec seulement des vents minimes – des conditions de conduite parfaites, comme il s’est avéré. Et bien que Newman ait pensé qu’il irait en solo, un guide ALE nommé Tony a fini par le rejoindre pour le voyage.

Newman, drapé dans sa fidèle veste bleue et jaune de l’Université du Michigan (l’une des trois couches), a sauté sur son Salsa Fat Bike et a pédalé dans l’inconnu plat et blanc devant lui.

Ne lui demandez pas quelle distance, quelle vitesse ou combien de temps il a parcouru, car il ne sait pas. « Nous n’avions pas de Garmin, donc je ne savais pas où j’allais », dit-il. Mais le paysage – “pur, immaculé et extrême” – était magnifique, sinon parfois déroutant. « Il y a un vrai problème de perception de la profondeur là-bas. Je pensais qu’un glacier au loin était à un mile, mais c’était en fait 23. »

Avant qu’il ne s’en rende compte, Newman se précipita vers l’IL-76, qui devait décoller pour vaincre le blizzard imminent. Ses deux roues ont à peine passé deux heures à la surface de l’Antarctique, mais cela a suffi. Après une vie de gros paris et de mouvements impétueux, il avait terminé sa croisade la plus folle à l’âge de 73 ans.

“Je ne suis pas sûr d’avoir compris”, dit-il, “mais très honnêtement, je ne considère pas cela comme une grande réussite.”

Si Newman n’a pas été particulièrement impressionné par son triomphe, deux de ses compagnons de voyage dans l’avion de retour à Punta Arenas l’ont été. Quelques jours avant la chevauchée de Newman, l’athlète d’endurance américain Colin O’Brady et le capitaine de l’armée britannique Louis Rudd sont devenus les deux premiers explorateurs à skier seuls à travers l’Antarctique. (O’Brady a battu Rudd de trois jours.)

“O’Brady s’est levé et a annoncé à tout le monde [on the plane] que je suis une «légende», dit Newman. « Cela me dépassait. Je ne sais pas pourquoi ces deux gars ont été si impressionnés par ce que j’ai fait. Pour l’amour de Dieu, ce qu’ils ont fait est hors catégorie !

Newman ne sait pas quelle est la prochaine étape – faire du vélo dans l’espace, peut-être? – mais soyez assuré que quelle que soit la cible sauvage qu’il se fixe, il prendra toutes les mesures nécessaires pour atteindre le centre de la cible. Et cela, dit-il, est la clé pour rouler dans les 50 États, ou sur les sept continents, ou oser faire quelque chose de grand : il faut vraiment le vouloir.

« N’importe qui peut le faire », dit Newman. “Vous avez juste besoin des ressources, du temps et du désir.”

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